Потом я бодалась с историей возникновения тупиковой ветви цивилизации verus по официальной версии имперских антропологов, а Правый рассуждал забавно про рецепты готовки каннибалов.

И чем глубже в лес, тем круче мне доставалось. Одинаковые братья ухмылялись и пожимали недоуменно плечами. Интересно, это считается здесь нормальным и беспристрастным? Спасибо Изе, я узнала для себя много нового и увлекательного и доплыла до финиша без потерь.

В полной тишине старуха Бланш выпила холодную воду из высокого хрустального стакана. Кивнула. Началась самая любимая местными часть программы шоу: вопросы публики. Народ воспрянул.

Я оторвалась от экрана планшета и посмотрела в амфитеатр. Начальственный сектор. Прошли зазря тысячи лет, смысл не пострадал. Патриции глядели вниз, скучая. Ждали кровавой бойни. Вероника в новом белом платье что-то наговаривала на ушко Кей-Мереру. Он низко наклонялся к ее губам и слушал с легкой, красивой улыбкой. Иногда они смеялись. Противно и вместе. Я пропустила мимо ушей реплику девушки из первого ряда. Она глядела возмущенно-испуганно.

  • Простите, я не расслышал, - извинилась я.

Вероника положила ладошку барону на колено. Постукивала пальчиками с серебряными ноготками по дорогой ткани галифе песочного цвета. Раньше я такой прыти за ней не наблюдала. Я вообще не замечала подобных вещей в упор.

  • Что вас интересует? - вежливо в ноль желала я узнать.

Зал почему-то стал смеяться. Девушка с вопросом покраснела.

  • Ее интересует, как размножаются хомо верус, - раздался чей-то охальный выкрик с галерки.
  • Половым путем, как и хомо сапиенс, - тут же ответила я.
  • Лежа в кровати? - уточнил тот же неизвестный и смелый.
  • Да хоть стоя в гамаке, - я ухмыльнулась. Макс в клетке всплыл в памяти сам собой.

Зал заржал счастливо. Девушка, смущенно прижала ладони к щекам и спряталась за спиной соседки.

  • На самом деле, она спросила, почему никто никогда не видел маленьких детей хомо верус, - сердито высказалась ее подруга. Крупная румяная девица в джинсовом сарафане. Пшеничного цвета коса защищала ее голову, как шлем. - Их, что, не бывает?

Макс снял ручку Вероники с колена и оставил в своей ладони. Слушал ее треп и смотрел ей в лицо. Судя по всему, окружающий мир мало занимал этих двоих. В животе сделалось пусто и холодно. В горле пересохло, встал колючий ком. Я сглотнула.

  • Известный имперский ученый, которого сегодня цитировали раз сто и считают гением ацтропологии, написал свою работу «Об особенностях размножения хомо верус», сидя в «Святой Каталине» в пятом секторе пожизненно. Там он этим размножением занимался и его же описывал, - меня очевидно занесло. Я пожалела. Выпрямилась в полный рост и засунула глубоко руки в карманы. - Для справки: «Святая Каталина» - уголовная тюрьма, самый большой и теперь единственный застенок в Содружестве. Там содержатся редкие убийцы с просторов Галактики. И...
  • Да ты что? Тюрьма? - парень в сером костюме с последней линии сидений под самым потолком насмешливо постучал себя пальцами по губам, типа не завирайся. - Причем здесь звери? Общеизвестно, что во время войны их тупо уничтожали, не глядя на возраст и пол, а потом поголовно выслали за пределы Содружества. Об чем спикуешь, курсант?
  • А ты воображаешь, что достаточно Империи приказать и все хомо верус собрали манатки и исчезли? - я искренне рассмеялась. - Да плевать они хотели на весь Межгалактический союз. Вечные звездные странники...
  • Жрут человечину, - вставил умник с галерки.
  • Да. Люди в их пищевой цепочке. Вот в твоей цепочке есть крысы, но ты же их не ешь. А если доведется с голодухи,то точно их мнения спрашивать не станешь...
  • Ну ты сравнил! - раздались в разных местах аудитории возмущенные голоса, - Ваще, молодец! Хомо верус и мы! Мы и грызуны!
  • Ты вообще из чьей команды, курсант? - засмеялись в других местах. Зал гудел и спорил.
  • Не отвлекайся, как тебя там! - пристрожила меня девушка с косой, - не впадай в мелочи.
  • Петров, - я назвалась. Раздались хлопки ладонями в ответ.
  • Продолжай, Петров. Интересно!

Люди смотрела на меня разными глазами. Смешливыми,

умными, любопытными, настороженными и даже презрительными. Но равнодушных лиц мне не встретилось.

  • В новейшее время, когда Империи удается отловить хомо верус живьем, она закрывает их в «Святой Каталине», независимо от возраста и пола, намерений и заслуг.

Зачем я посмотрела? Вероника мило поправляла барону выбившуюся из прически прядь волос. Та не поддавалась. Она не оставляла попыток. Он что-то трындел с гадкой улыбочкой. Я повернулась спиной к милующейся парочке. Ненавижу! Мерзкие лицемеры.

  • Межгалактическая Служба Призрения собирает всех хомо верус в это не столь отдаленное место. От нуля до восьми содержатся в приюте. От восьми до четырнадцати - в подростковой тюрьме, остальные - во взрослой...
  • Чушь! Сказки! - высказался беспокойный оппонент. Я вспомнила: он уже нарывался на нас с рыжими братьями. Вечность назад, на Первом балу. - Такой информации нет в Сети.
  • Если к вам не прижимаются в Столичном метро, это не значит, что его в Столице не существует, - резко высказалась я, - запишись в библиотеку, погодник, вдруг получится узнать что-то новое.
  • Ты сочиняешь складно, пограцичник, пять баллов! Но все это только слова, - не унимался тот, - пузыри земли.
  • Ты аккуратней, парнишка, - спокойно сказал Левый и встал рядом со мной, - за языком следи.
  • Хочешь сказать, что наш братан врет? - присоединился Правый.

Мы стояли плечом к плечу.

  • Ладно тебе быковать, утихомирься, - махнула властно ребром ладони, как отрезала, барышня с косой, - не обращай на дурака внимания, Петров. Как рождаются полукровки расскажи, плиз.
  • Ееном хомо верус передается только женщиной, остальные

комбинации не работают, - я улыбнулась. Приятно и тепло, когда братья с тобой. - От мужчин хомо верус у хомо сапиенс полукровки не рождаются.

  • Тогда выходит, что уничтожить людоедов проще простого, - сделал громкий вывод мой оппонент с верхней полки, - надо вырезать всех их баб и вуаля! Нет зверя, нет проблемы!

Я не нашлась, что ответить. Да и не было здесь вопроса. Тишина повисла в секунде от моего лица. Человек смотрел в мои глаза и улыбался.

  • Значит , если я пересплю, - Иван беззастенчиво потянулся в кресле. Устал сидеть на одном месте. Волшебные качества и секреты хомо верус мало занимали большого комэска. Аудитория облегченно-заинтересованно захихикала. - То есть, я хотел сказать, женюсь на хомо верус,то у меня родятся хомовирусята?
  • Да. При условии, что ты женишься на женщине из племени хомо верус, - я засмеялась, легко.
  • А на ком же еще?

Искреннее изумление Вани вызвало нормальный громкий смех.

  • Я понял, - он тоже засмеялся и прибавил отчего-то мечтательно: - говорят, они жутко развратные твари.

Веселье амфитеатра подошло к грани полной анархии. Черепахе пришлось вмешаться громким стуком молоточка по кафедре. Ребята переключились без паузы:

  • А правда, что они могут вырастить себе заново руку или ногу?
  • Да. Регенерация тканей девяностопроцентная.
  • А голову?
  • Нет. Поэтому так много развелось охотников за их головами в Последнюю войну.
  • Правда, что звери живут вечно?
  • Нет. Но достаточно долго.
  • Как они перемещаются в космосе? Без скафандров, кораблей и другого оборудования? Жесткое излучение им не вредно?
  • Как порталы открывают? Г де угодно могут? Волшебной палочкой машут? Почему звери могут, а нормальные люди нет?
  • Что такое ментальная атака? Это массовый гипноз?

Вопросы сыпались ото всюду. Я упорно стояла спиной к

руководящим креслам. Край глаза зацепил планшет на столе. Экран полыхал сообщением. «Заткнись!!!!» кричали огромные буквы. Я увлеклась. Семинар стремительцо перетек в интервью. Я заткнулась.

Рыжие братья и остальные мои товарищи по научному счастью пытались что-то отвечать по учебнику. Стало заметно скучно. Дождь сексуально-наивных глупостей и умных замечаний иссяк потихоньку.

  • Время вышло и наш коллоквиум окончен, - объявила Бланш. - Питер и Пауль ОТуллы - зачет-автомат, остальных жду через неделю.
  • А я? - я едва слышно спросила от удивления. А я?
  • Я не сказала? - Черепаха сделала удивление не хуже. Смотрела непонятно.
  • Нет, - я сделалась готова к любому решению.
  • Как, вы говорите, называется книга? - старуха забыла мигать. Вертикальный зрачок чернел на бледно-желтом фоне равнодушно.
  • «Об особенностях размножения хомо верус» - повторила я, - автор...
  • Я знаю, - перебила меня преподаватель, моргнула, - Где вы умудрились прочитать эту работу, Петров? в приютской библиотеке?