Слишком уж подозрительными выглядят все эти «случайности». Возникли у Императора проблемы с Одэльном - и тотчас же двинутые клыкастые устраняют неугодного вассала.

Сбежала непокорная невеста - и она тут же понадобилась оборотням, к которым девушка вообще никакого отношения не имеет.

Бросив взгляд на соверийца, я догадался, что он тоже пришел к тем же выводам. Остатки его веры в непогрешимость сюзерена таяли, словно затянувшая весеннюю лужу корочка льда поутру.

- Они не могли далеко уйти, - тихо проговорил я, отходя на несколько шагов от своих спутников. - Не переживай, Иен, я верну ее...

Мир качнулся, приобретая неповторимую ясность, солнечные лучи яркими, слепящими бликами засверкали на гладкой чешуе, и одновременно с этим раздался восхищенный возглас Рэнны, приведший меня в немалое замешательство:

  • Ты - серебряный дракон?!
  • Да! И если не отстанешь - съем! На ужин!! И не подавлюсь!!! - рыкнул я, взлетая.

Если честно, я надеялся, что несносная девчонка с воплем ужаса забьется в самый укромный уголок дома и раз и навсегда заречется вешаться на шею незнакомцам. Куда там!..

  • Лети, мой герой! И помни: я - твоя навеки!

От такого напутствия я чуть было не впечатался в землю, взревел от негодования и удвоил скорость, мечтая лишь об одном - чтобы эту нахалку действительно кто-нибудь сожрал... или, на худой конец, спас, вырвав из когтей злобного (доведет- таки до греха!) дракона.

Свечкой взвившись к облакам, я внимательно оглядел окрестности, радуясь, что драконий глаз куда зорче пресловутого эльфийского. Даже с такой высоты мельчайшие предметы не теряли четкости, а потому вскоре я заметил то, что так жаждал отыскать.

Серые тени на фоне серой дороги. Попались. Хищно оскалившись, я выдохнул тонкую струю пламени и устремился за стаей, неумолимо сокращая разделяющее нас расстояние.

Если судить объективно, ни один оборотень дракону не соперник. Даже соотношение противостоящих сил сто к одному не в мою пользу не вызвало бы у меня предательской дрожи. Что может сделать пусть и нечеловечески сильный, ловкий и быстрый, но все же обычный клыкастый комок шерсти против порождения магии, закованного в крепчайшую чешую и имеющего привычку плеваться огнем?.. Потому, заметив, что интересующая меня стая бодро несется к окруженной высоким надежным забором деревне, в коей оборотней наверняка больше, чем блох на дворовой шавке, я ни на мгновение не задумался, перемахнув ограду как раз в тот момент, когда похитители врывались в спешно открытые ворота.

Однако, войдя в боевой азарт, напрочь лишивший меня всякого страха, я не учел одной немаловажной детали - оборотни не поленились учесть меня...

* * *

Возвратился я нескоро, причем на своих двоих, заметно прихрамывая и имея довольно-таки потрепанный вид. Моральное мое состояние было еще хуже физического, и от горящих нетерпением взглядов спутников, понятное дело, легче не стало.

Я знаю, чего они ждали, но ничего лучше злого уставшего себя предложить не мог, а потому вошел, одарив товарищей сумрачным взглядом и бросив на стол гибкую березовую ветвь, рефлекторно сорванную по пути.

  • Где Ольна? - не своим дико охрипшим голосом вопросил Иен, впившись в меня глазами безнадежно больного.
  • У оборотней, конечно же, - нахмурился я. - Окопались, мерзавцы, в деревеньке у излучины реки. Явно ждут чего-то... или кого-то. А там блокада, я так в нее на всем ходу врезался, что думал - костей не соберу.
  • Но магия драконам не помеха! - возразил капитан.
  • Угу. Нормальная магия, а не эта дрянь, сильно мертвечиной отдающая. - Я аж поморщился от одного только воспоминания, непроизвольно потирая лоб, коим на полном лету и врезался в невидимую стену. - Это и не магия вовсе... скорее всего, какой- то генератор защитного поля, заправленный черным шаманством или чем-то в этом роде. Удобная штука - ни физическое, ни магическое воздействие не пропускает, отключается только изнутри...
  • И что теперь? - всхлипнула Рэнна, за столь короткий срок успевшая искренне привязаться к Ольне.
  • Я проберусь в деревню и отключу эту пакость, - постановил Йен.
  • Ага,так тебя туда и пустили, - буркнул я. - Просто ждут не дождутся... с распростертыми объятиями!
  • А почему бы и нет? - пожал плечами совериец, проверяя, легко ли ходит в ножнах меч.
  • Да ты на себя посмотри! Ты и так мирным пахарем не выглядишь, даже если тебя в лапти обрядить - извини, благородной мордой не вышел, - а уж при виде любого оборотня у тебя лицо так перекашивается, что впору нечисть пугать. И вообще, тебя могли... нет, чего это я - наверняка видели, когда вы с Ольной в саду были. Видели и запомнили...
  • А ты?
  • Я... да оборотни за версту во мне дракона распознают, даже в человеческой ипостаси. А если учесть, что недавно за ними - какое совпадение! - гнался дракон...
  • Ну и что? Что в этом такого? Мало ли какой дракон решил поразвлечься... У тебя ж на лбу не написано, что это был ты!
  • А ты много видел драконов на одном отдельно взятом клочке земли? Да ещё - серебряных? То-то же. Так что...
  • Пойду я, - тихо, но решительно проговорила Рэнна.

У нас с капитаном дружно округлились глаза, а у меня

вдобавок волосы на затылке дыбом встали.

  • Меня с вами не видели, - ровным тоном продолжала девушка, - к оборотням я отношусь нормально, и вообще... если что пойдет не так, вы сразу же в драку полезете, в ходе которой вам как следует намылят шеи... А я - выкручусь. Идет?
  • Нет!!! - в один голос вскрикнули мы с Йеном, сверля Рэнну строгими взглядами.

На нашу беду, нахальная девчонка оказалась взглядоупорной...

ГЛАВА ПЯТНАДЦАТАЯ. РАЗВЕДКА БОЕМ

Девушка, ни от кого не таясь, легко и беззаботно шла к глухим воротам расположенной неподалеку от быстрой речки деревни, что-то напевая себе под нос. И каждый шаг, приближающий ее к цели, ощутимо натягивал мои несчастные нервы.

Боги... втравить ребенка в это\..

Иен, лежа в высокой траве рядом с тихо психующим мной, молча кусал губы. Проголодался, что ли? До такой степени? Хотя я тоже хорош. Скоро все ногти на руках сгрызу - и до ног доберусь, право слово!

Но вот Рэнна дошла до ворот и без размышлений забарабанила в них. Створки со скрипом отворились - ровно на столько, чтобы рассмотреть пришельца. Несколько минут ушло на выяснение цели визита. Рэнна вдохновенно начала рассказывать сочиненную совместными усилиями историю о заблудившейся купеческой дочурке, которая просто-таки на коленях (тут девушка бухнулась в дорожную пыль, посеяв среди комитета по встрече гостей невольную панику) умоляет пустить несчастную в деревню - покушать да отдохнуть, тем паче что ночь на носу. Актриса, ей-ей! Для вящего эффекта Рэнна пару раз хлопнулась о землю лбом, чем окончательно сломила вражеский дух,и с видом победителя вплыла в ворота, которые тут же с лязгом захлопнулись у нее за спиной.

И тут нервишки мои не выдержали - полопались как гнилые нитки на старых парусах.

  • Не надо было отказываться от помощи Гректориара! - вцепившись в руку воина, прошипел я. - Если бы он пошел с нами, ничего этого не было бы!!!
  • Успокойся, Вир, - прошептал в ответ Иен. - Не паникуй!
  • Не паниковать?! - ахнул я. - Да она ж... сама... в пасть нечисти!.. И почему ты запретил хотя бы попытаться найти Гректориара, который просто обязан защищать свою госпожу?!

Гвардеец неодобрительно на меня покосился и приложил палец к губам, призывая к дисциплине. Какое там! Теперь моя тихая паника переросла в громкую. Не в смысле звука - все- таки я не такой идиот, каким быть может кажусь, - а в смысле эмоций.

  • Дрил!!! Даты... ты до сих пор не доверяешь Гректориару!..

И почему?! Лишь потому, что он - оборотень!!! Вот ведь расист, на мою голову! Бо-о-оги!.. Да с кем же вы меня столкнули на одном Перекрестке!.. Из-за твоей личной обиды мы потеряем их обеих - и Рэнну,и Ольну! Ведь ты слышал слова Призыва, которым он научил Ольну, так что давай, зови оборотня, капитан, иначе я тебя...

  • Что - ты меня? - с холодным любопытством, остужающим не хуже ведерка с колодезной водой, уточнил Иен. - Ты меня - съешь? Разорвешь на кусочки? Поджаришь? Не смеши, пожалуйста. За все время, что я имел сомнительное удовольствие топать с тобою бок о бок,ты ни разу даже муху или комара не прихлопнул! А насчет всего остального... Если тебя это уте шит,то я доверяю Г ректориару, хоть он и оборотень. Но, представь себе, я не могу его позвать. Это под силу лишь Ольне, но не мне. Слова Призыва я помню, а вот применить не могу. Но даже если бы мог - не стал бы. Наш план прост и надежен, поверь. И лишний народ только мешать будет... Доволен?
  • Вполне, - буркнул я, остывая.
  • Тогда лежи и помалкивай, - приговорил Иен. - Скоро наш выход...

* * *

Попасть в деревню оказалось проще простого. И с чего это Вир так нервничал? Рэнна победно улыбнулась, шагая вслед за хмурой женщиной, согласившейся приютить «заблудившуюся»,и не забывая зорко поглядывать по сторонам.

Деревня ничем не напоминала логово оборотней. Впрочем, обычное поселение - тоже. Слишком много мужчин в странной одежде и с чересчур озабоченными лицами - словно все проблемы мира покоились на их плечах.

На девушку внимания не обращали, что не могло не радовать. Ей определенно везло. Дочь графа Абьенер, помимо скверного характера и способности доводить окружающих до белого каления, обладала ещё одним немаловажным даром - невероятным везением. Иначе как объяснить тот факт, что подозрительная штуковина, от которой за нотарэ несло черным шаманством, находилась на заднем дворе дома, в коий ее пустили на постой?

Ну а выскользнуть из комнаты, сославшись на естественные надобности, и прокрасться к искомому объекту было и вовсе просто. Зря, что ли, в не таком уж далеком детстве Рэнна частенько проникала в кабинет отца, причем под самым его носом?

Штуковину не охраняли. Оно и не удивительно - кому может понадобиться неказистый пенек, притаившийся за поленницей? Если бы Рэнна не могла ощущать магию (эта способность, вместе с крохами силы, досталась ей от матери), она ни за что бы не нашла то, что нужно. Ну а сломать вырабатывающую защитное поле штуку - это вам не конструировать! Достаточно сбросить в нее несколько слабеньких зарядов собственной невеликой силы - и все. Важнейшие узлы разомкнуты, чары дезориентированы, порождениё магической мысли - сломано.

Довольно потерев руки, Рэнна шепнула несколько слов, которым научил ее Вир, развернулась и... едва сдержалась от крика. Вплотную к ней стояла радушная хозяйка,и ее глаза по степени холодности могли поспорить с самым лютым морозом. За ее спиной любезно улыбались двое мужчин, недвусмысленно преграждая путь к дому.

Девушка сглотнула и отступила на шаг назад, уперлась спиной в поленницу - и затравленно посмотрела на хозяйку.

  • После обеда у нас принято пить чай, - криво улыбнулась та, показывая явно нечеловеческие клыки. - Так что... прошу в дом, милочка!

* * *

Совериец оказался прав - не прошло и пары часов, как в моем сознании тонко звякнул магический «колокольчик», которым я связал себя и Рэнну - сигнал, что дело сделано и силовое поле отключено. Переглянувшись, мы с Иеном дружно поползли, прячась в густой траве, к заранее облюбованной дыре в деревенском заборе, и, пробившись сквозь заросли лопуха и крапивы, выкатились с противоположной стороны.

Итак, мы были в заветной деревне. Оставалось одно - найти Ольну. А вот каким образом это сделать, никто из нас ещё не придумал. Я закрыл глаза и попытался ее почувствовать. К огромной радости, мое сознание быстро обнаружило что-то, похожее на сознание целительницы.

  • За мной, - шепнул я, и мы с гвардейцем двинулись по узкому переулку, стараясь держаться поближе к заборам. В принципе, я мог бы накинуть на нас полог невидимости, но в этом случае был риск потерять и без того слабый след, а потому я решил обойтись без магического прикрытия.

Впрочем, никто не обращал на нас ровно никакого внимания. Немногочисленные селяне занимались своими обычными делами, оборотней нигде не было видно, и мы с Иеном, осмелев, нахально топали по улице, торопясь к своей цели. Коя оказалась почти посреди деревни. Там рядком выстроились обветшалые дома,имеющие самый что ни на есть нежилой вид. Я заколебался, неожиданно потеряв нужное направление.

  • Что?! - прошипел мне в затылок Иен.
  • Не знаю, - растерянно шепнул я в ответ, беспомощно пытаясь найти путеводную «ниточку». - Только что все было в порядке, и - вот...
  • Иди вперед, - не терпящим возражений тоном шикнул совериец. - Стоя посреди дороги, мы наживем себе лишние неприятности!

Я поморщился, но, признавая правоту капитана, зашагал дальше, наудачу выбрав самый старый домик. Его не окружал забор, вокруг не имелось ни единой грядочки хотя бы с банальным укропом, не ходили вездесущие куры, не щипали высокую траву козы. К перекошенной двери вело ветхое крыльцо, состоящее из трех рассохшихся ступеней.

  • Странное место, - бормотал я, прислушиваясь к себе. - И ни одного оборотня, чем угодно поклясться могу!
  • А ты уверен, что они именно в эту деревню вошли? - дотошно уточнил Иен, вслед за мной останавливаясь перед образчиком допотопного зодчества.
  • Нет, ну ты меня совсем за склеротика держишь, что ли? - не на шутку оскорбился я. - И потом, защитное поле возле деревни - как ты его объяснишь, а?
  • А как ты объяснишь отсутствие оборотней? - в тон мне поинтересовался гвардии капитан.
  • А дрил их знает! - передернул плечами я, озадаченно разглядывая избушку.

Факт оставался фактом - ни оборотней, ни Ольны в этой деревушке не было. Однако же не вызывало сомнений и то, что до недавнего времени я ощущал присутствие целительницы именно в этом месте. Вопрос: куда подевались немаленькая стая оборотней и девушка, причем не просто подевались, а пропали, словно сквозь землю провалились?

Естественно, разглядывание избушки ответов не дало. Зато дало кое-что другое, а именно - обещанные Иеном неприятности.

  • Вы кто такие? - раздался за нашими спинами властный окрик. Развернувшись, я обалдело уставился на вооруженный отряд из дюжины человек, до сих пор умудрявшийся не портить окружающий мирный пейзаж видом начищенных до блеска кольчуг и хищно посверкивающих мечей. По кустам они прятались, что ли?
  • Путники! - не задумываясь, ляпнул я, остро пожалев о том, что излишне расслабился и пренебрег пологом невидимости. Иен, не тратя времени на объяснения, схватился за рукоять меча,ибо лучше меня понял - этим типам наши оправдания ни к чему... в отличие от наших голов.
  • Что-то не помню я, чтобы вы через ворота проходили, - недоверчиво хмыкнул здоровяк, оценивающе рассматривая Иеца - так мясник приглядывается к привезенному на бойню быку, рассчитывая точность и силу удара.

Остальные тоже не сводили глаз с напрягшегося, словно боевой лук, гвардии капитана. Меня, как обычно, никто всерьез не воспринял. Нет, ну что за дискриминация! Это что же получается, если ты не вышел размахом плеч и рожей,такой, чтоб булыжником, то тебя уже и за боевую единицу не считают?! Господа хорошие, а ведь на дворе - Просвещенная Эпоха, а не унылое Безвременье! В библиотеку надо почаще ходить. Книжки умные читать... Или хотя бы иногда картинки в оных разглядывать. Может,тогда кто-нибудь и задумается, встретив худого сероглазого парня, а стоит ли с ним связываться или, тем паче, недооценивать?

Стражи безымянной деревушки библиотекой явно брезговали, предпочитая бездумное размахивание орудиями убиения многочасовому просиживанию форменных штанов, а потому, совершенно выпустив из виду безобидного меня (один даже плечом оттолкнул, дабы не мешался!), попытались обложить Иена со всех сторон. Категорически не согласный с таким решением капитан вертелся волчком, потчуя особо ретивых мощными ударами возмущенно гудящего эльфийского меча. На миг я даже подумал - пусть парень развлекается, - а потом стало так завидно и, главное, обидно, что меня опять оценили по внешнему виду... В общем, я просто не удержался.

Эх, и тяжек же труд того, кто несет просвещение в неотесанные народные массы! И, прямо скажем, почетен.

Подозреваю, что стражники, вошедшие во вкус, не сразу заметили, что поднялся странный ветер и резко потемнело. Особо догадливый рискнул отвлечься, поднял голову...

Дрил мохнатый!.. До сего мига я думал, что на такой истошный визг способны только утонченные барышни при виде дохлой мыши! Что ж, ошибался, признаю: здоровенные мужики при виде живого, дружелюбно улыбающегося дракона, нависшего прямиком над ними, визжат ничуть не хуже... Впрочем, моим бедным ушам совершенно все равно, кто визжит. Для них важны громкость и тональность. Скрипнув вмиг занывшими зубами, я зло, коротко рыкнул, выпустив струйку густого, черного дыма вместе с несколькими язычками пламени,и место эпохальной битвы усеяло добровольно сложенное оружие. Вернее, выпавшее из ослабших рук. Равномерно махая крыльями, дабы удержаться на столь низкой высоте, я одобрительно ухмыльнулся - во все впечатляющие клыки, благо что мог заслуженно гордиться их прочностью и белизной, - и пробасил, используя богатые возможности измененного голоса:

- А ну брысь, пока я не проголодался!

Дважды упрашивать не пришлось. Лишь самый отважный, а может, просто глупый паренек, в отрочестве грезивший о карьере драконоборца, мужественно зажмурился и пальнул в меня из арбалета...

Вот многие скажут: подумаешь, арбалет! Ручной к тому же,игрушка! И дальность поражения невелика, и болт маленький, сравнительно нетяжелый, - что он для дракона?

Все равно что армирскому медведю укус комара! Однако многие ли признают пустяком занозу, застрявшую в пятой точке? То-то же!