АННОТАЦИЯ

Что может натворить оставшийся без присмотра несовершеннолетний дракон? Да много чего! Из дома сбежать - раз. Пробраться во дворец - два. Перепрятать ценный артефакт - три.

А в довершение всех бед - украсть императорскую невесту. И то, что невеста сама не прочь избавиться от нежеланного жениха, вряд ли утешит разъяренного императора, готового на все, чтобы вернуть беглянку.

Безумно? Да! Но оно того стоит. Потому как даже подростки способны совершать не только глупости, но и поступки: спасти свой народ от власти страшного пророчества, воссоединить семью и обрести настоящих друзей, с которыми не страшны никакие враги.

Что может натворить оставшийся без присмотра несовершеннолетний дракон? Да много чего! Из дома сбежать - раз. Пробраться во дворец - два. Перепрятать ценный артефакт - три. А в довершение всех бед - украсть императорскую невесту. И то, что невеста сама не прочь избавиться от нежеланного жениха, вряд ли утешит разъяренного императора, готового на все, чтобы вернуть беглянку.

Безумно? Да! Но оно того стоит. Потому как даже подростки способны совершать не только глупости, но и поступки: спасти свой народ от власти страшного пророчества, воссоединить семью и обрести настоящих друзей, с которыми не страшны никакие враги.

Кольцо Дракона


ПРОЛОГ

Широки и необъятны просторы Давериона, великой Империи Дракона, мира, полного тайн и чудес, где каждый что-то ищет - юная, талантливая, но беспечная целительница и суровый неразговорчивый капитан королевской гвардии, любопытный безрассудный молодой серебряный драцон и своенравная капризная дочка графа, и даже сам Император. И кому-то из них действительно суждено найти... а кому-то - лишь потерять.

Сильны и непредсказуемы ветра Давериона, сплетающие нити жизней в тугой клубок дружбы, ненависти, предательства, самопожертвования, бесконечных дорог и бескрайних надежд.

Бесчисленны дороги Давериона, день за днем сводящие на перекрестках разные судьбы. И уже трудно сцазать, кто есть кто и кому что суждено... Тем более если на одном и том же Перекрестке дорог жизни сталкиваются темные пророчества, политические интриги, магические разборки, передел мира... и неистовое желание избавиться от большой неприятности, плотно охватившей пальчик одной молодой особы - ключа к власти и бессмертию, славе и почету, богатству и роскоши... боли и неволе - кольца Дракона...

* * *

Пробуждение вышло неожиданным и малоприятным. Словно кто-то истошно кричал, зовя на помощь. Целительница, не успев опомниться от столь странного сна, взвилась на ноги, опрокинув кресло, тут же об него споткнулась и, попытавшись удержать равновесие, ударилась спиной о шкаф. Сверху посыпались колбочки и травы и, словно этого было мало, чуть не задев Ольну, с густым звоном упал старый кувшин. Девушка, готовая с облегчением вздохнуть, вмиг насторожилась, уставившись на медную, затянутую паутиной посудину.

Призыв, разбудивший ее, доносился оттуда, навязчивым комариным писком вибрируя на самом краю сознания.

Ольне показалось, что там что-то есть. Она подошла к кувшину, присела рядом, взяла его в руки... Из узкого горлышка, блеснув в лунном свете, выпало кольцо. Самое обыкновенное, серебряное, с выгравированным по ободу летящим драконом.

Рука целительницы сама потянулась к колечку. Ладонь сжала чуть теплый мерцающий ободок, а в душе зарождалось спокойствие - словно она нашла что-то чрезвычайно важное... бесценное.

А уж как кольцо оказалось на безымянном пальце правой руки, Ольна сама понять не успела.

ГЛАВА ТРЕТЬЯ. НЕВЕСТА ИМПЕРАТОРА

Мне было не по себе. Почему? Понятия не имею. Уже третий день я торчал в Дагоре, словно меня здесь что-то держало, и от нечего делать изучал засиженные мухами потолки здешнего постоялого двора. Двор, судя по всему, был местом постоя не только для людей, оборотней, эльфов и иных разумных рас, но и для клопов, мышей и прочих паразитов, буквально кишевших в комнате. Сомнительное удовольствие за целый шец*//Шец - серебряная монета. Один шец - десять вронов. Двадцать шецев - один лих (золотая монета)// в сутки. Питание, конечно же, в комплект предоставляемых услуг не входило. Так сказать, только за отдельную плату. Кстати, о питании. Здесь народ с паразитами были в равных условиях - путники, накормленные отъявленной бурдой местного приготовления, вряд ли могли служить вкусной и полезной пищей для клопов.

Но последние не были гурманами, в чем я убедился на собственной покусанной шкуре. Впрочем, ночка выдалась плодотворной: мой ошалевший от надоедливых паразитов разум додумался-таки до гениальной мысли - нужно сменить трактир. Поискать более чистый. Хотя бы попытаться.

О том, что в императорском дворце появился новый целитель, мне любезно сообщил сам трактирщик, едва увидев мою не выспавшуюся злую персону, появившуюся в общем зале раненько утром. Приятных минут мне это не доставило, лишь сомнения и переживания. А в моем возрасте это отнюдь не полезно. Так кого же сие интересует? Мир населяют эгоисты и бесчувственные проходимцы, так что сочувствия ждать не от кого. Знаю, знаю, что сам такой - ничего не поделаешь, хочешь жить - умей мимикрировать под окружающую тебя среду, иначе... долго не протянешь. А если и протянешь - то только ноги. А это никак не входило в мои планы.

Что же в них входило? Честно - не знаю. По-хорошему, меня уже не должно быть в Дагоре. Да и в самом Даверионе - тоже. Но, как я уже говорил, что-то настойчиво мешало мне уйти по- эльфийски. Угу, дождусь ведь - и уйду по-вампирьи... словно зазевавшийся на встающее солнышко упырь. Г орсткой пепла по утреннему ветерку...

Но довольно о грустном. Если уж все равно мое шестое (или седьмое? понятия не имею, сколько их у нашей расы) чувство не дает успокоиться, пойду погуляю... на людей посмотрю, себя покажу... хотя последнее, пожалуй, лишнее. Скромнее надо быть, скромнее... тогда есть шанс дожить до глубокой старости с кучей правнуков в придачу. Но, если опять-таки подумать... куча правнуков тоже не способствует долголетию. Есть над чем поразмыслить на досуге.

Я вышел из пропахшего пригоревшим жиром и табаком трактира, полной грудью вдохнул пока ещё прохладный воздух, сощурился на недавно проснувшееся солнышко. День обещал быть жарким. И это - начало весны? Больше похоже на лето. Нетипичное явление для этой части Давериона. Как и необычайно теплая зима, которую хором костерили и селяне, и горожане - за слякоть под ногами и мерзкий моросящий дождь, никак не желавший становиться снегом. Маги-погодники разводили руками и ссылались на высший промысел богов, не в силах справиться с ситуацией, за что и лишились былого авторитета. Довольны остались одни провидцы-предсказатели. Вот они-то оттянулись на полную катушку, вопя на каждом углу о приближающемся конце света, запугивая и без того нервных, издерганных непростым бытом обывателей. Особо впечатлительным предлагался рецептик, позволяющий счастливо пережить крушение мира. Недешевый, разумеется. Так что обогатились эти «оракулы» знатно, впрочем, и синяков приобрели немало - от морально устойчивых родственников доверчивых лопухов.

Вот и сейчас - стоит один, родимый, на перекрестке, завывает что-то о грядущих бедах и неурожае свеклы, а кто виноват? Правильно, нерадивый Император, который даже жениться, как того боги требуют, не может, а туда же - налоги повышает. А и не Император он вовсе, потому как кольцо посеял...

Та-а-ак... А это уже интересно! Значит, слухи из дворца уже просочились на городские улицы? Быстро, однако! Если так дело пойдет - ждет Зэйгара народный бунт. А там и Сенат подключится... Сенат у нас - не промах, только и ждет, когда Император оступится, дабы реальную власть в свои ручонки жадные загрести. А потеря кольца - это даже не ошибка, это... полный конец. Императору, разумеется.

Так ему и надо. Будет знать, как на щеколдах для окон экономить...

А вот и ребятки из Тайной службы Его Императорского Величества. Что-то припозднились. Наверное, этот экземпляр - не единственный, работы - навалом. Миловидные парни с фигурами типа «шкаф платяной, двустворчатый» и рожами «булыжниками» подцепили горе-оракула под белы руки и потащили в неизвестном направлении... на свидание с палачом, наверное. Судя по всему, соскучился говорливый мужик по нему очень.

Боги, и откуда только подобные идиоты берутся?..

Задавая себе подобные риторически-философские вопросы, я незаметно вышел на большую чрезмерно оживленную площадь, шум и гвалт коей буквально оглушили меня, на пару мгновений превратив в дико хлопающего глазами придурка.

Ага, местная достопримечательность во всей свой красе.

Вот что в Дагоре действительно достойно внимания - так это рынок. На нем можно купить или продать все что угодно. А уж тем, кто обожает сплетни и слухи, тут и вовсе раздолье. Я решил немного потолкаться вдоль рядов, дабы приобрести ценнейший из товаров - информацию, причем даром.

Общественность бурлила, перетирая свежайшую новость - исчезновение кольца. При этом никто доподлинно не знал, правда ли это либо совсем наоборот. Что, разумеется, ничуть не мешало строить самые смелые предположения о том, куда же Император мог заныкать бесценную вещь и что теперь ему за это будет. Самой невероятной была версия в стельку пьяного местного сторожа - мол, загнал вещичку наш батюшка- Император послу соседнего королевства, потому как на опохмел ему не хватило... и теперь Сенат, в коем, как всем известно, изверги антинародные обретаются, батюшку- Императора отправит на принудлечение с полным лишением права принимать на грудь.

Признаться, от подобного буйства народной фантазии я немного ошалел. Какой полет, какой размах... лишь бы о каменную кладку Тайной службы не размазаться.

Послушав ещё несколько версий предполагаемых событий, я понял, что ещё немного - и у меня поедет крыша. Надо отсюда выбираться, пожалуй, пока моя нежная и ранимая психика не дала крен.

Активно работая локтями, я направлялся к выходу, когда поднял взгляд... и забыл о том, зачем, собственно говоря, и куда иду. Прямо напротив меня, у прилавка с корзинами, стояла девушка. На первый взгляд - самая обычная. В сером плаще, старых ботинках... А вот в темно-каштановых волосах пробивались тонкие серебряные - не седые! - пряди, весело поблескивая в солнечных лучах. Но я тут же забыл об этом, когда она подняла голову.

Глаза. Самые странные глаза, какие я только видел. На темно-карем, почти черном фоне радужки мерцали маленькие искорки серебра, невероятно похожие на звезды.

Мама, что же это такое? Красиво, если честно... и жутко. Словно именно затем я и остался в Дагоре, отправился на прогулку - чтобы увидеть эти самые глаза. Звездные.

Интересно, а они вообще-то настоящие? Может, тут маги намудрили? Ну, после того как я увидел дворец, в моей душе

поселились сомнения в психическом здоровье здешних кудесников. А может, она - мэльвия*?//Мэльвы - полумифический народ, обитающий, по слухам, на островах восточной части океана// До сих пор мне доводилось видеть только мужчин этой расы, и о том, как выглядят их женщины, приходилось лишь гадать...

Посмотрим-ка поближе... Неправда, любопытство - не порок! Это тяга к знаниям, а значит - к самосовершенствованию. Вполне благородное побуждение, между прочим! Оправдав таким образом свое поведение перед внутренним «я», я реальный направился к столь заинтересовавшему меня объекту. Он, вернее, она задумчиво стояла у прилавка, спокойным ясным взглядом странных глаз скользя по лицам прохожих. Словно искала кого-то. Надеюсь, у этой красавицы нет друга- вышибалы...

  • Здравствуйте, госпожа! - вежливо начал я, подходя ближе. Ясный взгляд остановился на мне, как будто решая, достоин ли этот встрепанный нескладный тип внимания его хозяйки. - Ищете кого-то?

Да, признаюсь, вопрос более чем дурацкий. Потому я ничуть не удивился бы, пошли она меня куда подальше. Но... либо девушка оказалась очень культурной и приученной отвечать на заданные вопросы, либо... пароль оказался верным.

  • Я ищу дракона, - лаконично ответствовала она, чуть прищурив спокойные карие в серебряную крапинку глаза.

Ух ты, час от часу все интереснее и интереснее! Малышка просто убеждена, что по улицам Дагора бродят толпы драконов! Хотя... стоп. Ну я и дурень. Вот что меня так беспокоило! Вот что привлекло... Эта девочка - осознанно или неосознанно - сплела зов. И он был услышан. Мною. И мне решать сейчас, отвечать ли на цего. Что ж, прощупаем почву. Я уже говорил, что мечтаю дожить до старости? Все в моих руках.

  • Золотого или, на крайний случай, серебряцого? - с ехидной

усмешкой уточнил я, чувствуя жгучий интерес. Зачем ей это все понадобилось?

  • Мне на любой случай сойдет и банально зеленый - был бы сей гад чешуйчатым, крылатым да хвостатым, - флегматично пожала плечами девушка.
  • А голова? - насторожился я.
  • Что - голова? - не поняла она.
  • Г олова в комплекте необязательна?
  • Именно что. Чтоб лишнего не болтал, - отрезала темноволосая. И, взглянув на мою неудержимо вытягивающуюся физиономию, звонко рассмеялась.

Ах так! Да надо мной просто-напросто издеваются! И кто - мелкая девчонка, ещё недавно в куклы игравшая! Подавив праведное раздражение (все тем же ненормальным любопытством), я решил-таки докопаться до сути:

  • А зачем он тебе?
  • Ты - дракон?
  • Н-нет, - нервно дернул плечом я.
  • Тогда тебе это ни к чему! - И девушка, решительно обойдя меня, зашагала к выходу. А меня словно дрил за язык дернул...
  • Но я знаю, где его можно найти! - крикнул я ей вослед. Девушка мгновенно вернулась, в темных глазах тревожно блеснули звездочки:
  • Ну?
  • Что? - прикинулся валенком я.
  • Говори!
  • С какой стати? - искренне возмутился я. - Если учесть, что сей «гад чешуйчатый» потребен тебе без болтливой головы... А мне он, может, дорог?
  • Мне нужно лишь поговорить с ним, - тряхнула головой девушка, и серебряные прядки в волосах забликовали на солнце.
  • Поговорить? Тогда голова тебе точно пригодится! - ухмыльнулся я. Девушка чуть сузила глаза и смерила меня

вызывающим взглядом:

  • Зато тебе она, сдается мне, ни к чему - тяжелая, пустая, места много занимает - и отнюдь не по причине большого ума! Хочешь потрепаться ни о чем - иди к торговкам, они это дело уважают! А у меня времени мало...
  • Да стой же! - чуть не взвыл я, кидаясь ей наперерез.

Боги всевидящие, ну что я делаю, а?! Влипаю в очередные

неприятности, - услужливо подсказал вредный внутренний голос. Но что-то в этой странной девочке вызывало совершенно необъяснимое доверие... и желание помочь. И к тому же - чего греха таить - в моей душе лихорадочно бегало любопытство, потирая ладошки и прегромко топая обувкой немалого размера.

  • Приходи перед закатом на берег Рлианы... Там, где разрушенный мост, знаешь? Я приведу дракона.

Она вскинула на меня изумленные глаза, и темные бровки тут же строго сдвинулись:

  • А не обманешь?
  • Честное слово! Клянусь хво... ушами! - выдал я на одном дыхании. Девушка, покосившись на вышеозначенную часть тела (благо было на что коситься - вероятно, оттого, что в детстве матушка обожала меня за них таскать), фыркнула и, разворачиваясь, бросила:
  • Я приду. Г лавное - приведи дракона.

Я-то приведу. Г лавное, чтобы ты, красавица, тоже не привела. Драконоборцев. Кто знает - может, у тебя мечта такая - иметь над кроватью усекновенную твоим рыцарем драконью башку... Мода, чтоб вас всех... Эх, не хотелось бы, чтобы все так вот обернулось! Ладно, не нужно думать о плохом заранее. В конце концов, если чем я и рискую - так это верой в то, что на свете ещё существует честность. Неприятно, конечно, но с жизнью вполне совместимо.

Я ещё немного поглазел на блики серебра в темных волосах удаляющейся девушки и пошел в противоположную сторону.

Рлиана - тихая речушка. И неширокая, и неглубокая, и в то же время рыбка водится да ребятне есть где поплескаться. Это ещё в городе русло расширили, чтобы поприличнее выглядело, а в лесу Рлиана и вовсе больше на ручей похожа.

Я сидел на чудом уцелевших перильцах недавно сгоревшего мостика и любовался восточной стеной Дагора, время от времени бросая взгляд на начинающее багроветь небо и недоумевая, куда пропала та странная девчонка, так мечтавшая познакомиться с драконом. С каждой лишней минутой, утекшей сквозь пальцы алым светом заходящего солнца, я все больше утверждался в мысли, что надо мной посмеялись. Н- да... Старею, видимо. В людях совсем уже разучился разбираться...

Спрыгнув с насиженного места, я потянулся до хруста в костях, с наслаждением понежился в косых солнечных лучах, состроил рожу проходящему мимо отряду стражников (благо что ни один из них не обернулся, а спины стражей порядка оказались на диво необидчивыми) и решил не тратить времени попусту, а наконец-то развеять свою тревогу. Понимаю, что снова лезть во дворец, да ещё при свете дня, на редкость глупо, но стоило бы взглянуть на нового целителя, чтобы нервы успокоить.

Я вздохнул и не спеша двинулся ко дворцу, чуть ли не поминутно оглядываясь и костеря про себя свою наивную доверчивость... или доверчивую наивность - это кому как больше нравится. Кажется, я медленно, но верно начинаю разочаровываться в человеческой порядочности...

* * *

- Вы куда-то собираетесь, сэнни Элери?

Вкрадчивый голос Орлуда Дэнфи заставил Ольну нервно

 

вздрогнуть и поднять глаза. Он стоял напротив ее двери и кривовато улыбался, удерживая одной рукой бокал вина, а другой - толстую книгу в богато изукрашенном переплете.

  • На сегодня я закончила всю работу, ваше сиятельство, - взяв себя в руки, с достоинством ответила Ольна,торопливо пряча правую ладошку в кармашек целительского фартука.

Серебряное кольцо, странным образом оказавшееся у нее на пальце сегодняшней ночью, никак не желало сниматься, несмотря на все предпринимаемые девушкой усилия,и почему- то Ольне совершенно не хотелось, чтобы Орлуд заметил ее новое украшение.

  • Мне очень жаль, сэнни Элери, - покачал головой герцог, при этом едва устояв на ногах, и Ольна поняла, что он пьян, - но у меня будет к вам просьба... Мне нужно снадобье от бессонницы. Есть ли оно у вас?
  • Сожалею, милорд, но - нет, - ответствовала целительница. - Прикажете сделать?
  • Попрошу, - едва ли не по слогам выговорил Орлуд и вновь улыбнулся, на сей раз - светло. - Я зайду за ним... после заката... или кого-нибудь пришлю. А сейчас разрешите откланяться! - И герцог, отвесив Ольне странный поклон, нетвердым шагом направился дальше по коридору.