• Стали настоящей нечистью, - заключила я.
  • В полном соответствии с легендами... Те же упыри, только разумные и высокоорганизованные. Одно утешение - малочисленные. Пока что. Потом эта мерзость завелась и в нашем княжестве. Князь объявил их отступниками и предателями. Они подлежали отлову и суду. Но... зараза успела проникнуть слишком глубоко. Больше половины знати превратились в безумных фанатиков. Князь понял все слишком поздно... Его поставили перед выбором - либо он становится ярым подвижником и предводителем новой расы, либо отправляется в изгнание. Проливать его кровь заговорщики не решились. И князь выбрал второе, прокляв и идею, и ее последователей, предсказав напоследок, что все это в конце концов приведет к полному уничтожению вампиров. Те, кто остался ему верен, подняли восстание. И, кажется, почти все получилось... только это все так хрупко и ненадежно, так отчаянно эфемерно... Нам нужен предводитель. Тот, кто сможет укрепить нашу веру. Нам нужен наш князь. Гродрэш.

Такого поворота я не ожидала, но точно знала - Шеран не лжет.

  • Теперь веришь, что я не желаю ему зла? - вопросительно заглянул в мои ошалелые от новости глаза вампир. - Скажешь, где его можно найти?
  • Конечно, - пробормотала я. - Он живет в Мирограде. Работает в городской управе...
  • Благодарю, - улыбнулся он, прижав ладонь к сердцу. - Сам Создатель свел нас на одной дороге.

Я рассеянно кивнула и спросила, решив прояснить смущавшую меня с самого начала вещь:

  • Почему ты так похож на него? Или вампиры одного княжества, как одного рода, похожи?
  • Конечно же нет, - клыкасто усмехнулся Шеран. - Просто Рэш - мой старший брат.

* * *

Ушел Шеран так же, как и вошел, - через окно. Некоторое время я сидела, размышляя над услышанным, а потом все-таки завернулась в одеяло и умудрилась задремать.

Впрочем, легкий шорох все же расслышала...

  • Дверь получше прикрой, чтоб не дуло, - сонно пробормотала я, приоткрывая один глаз.
  • Яра... - простонала Эллира, застыв у двери.
  • Не волнуйся, нотаций не будет, - хмыкнула я, зевая. - Но ответь на один вопрос... Давно ты с ним знакома?

Девушка странно всхлипнула, прерывисто вздохнула и выдала:

  • Со вчерашней ночи. Яра, я... Светлые звезды, я не на пустом месте тогда споткнулась! Об него...

Пришлось срочно закусить уголок одеяла, чтобы в голос не расхохотаться.

Поистине, бывают же столь... сногсшибательные мужчины! Как перед таким устоять...

* * *

И снова до гмарров надоевшая дорога... Правда, другая - с первоначальной мы свернули по совету Марши.

  • Обманный тракт, - улыбнулась она. - По нему еще двое суток до Жекара идти... А если на другую тропку свернуть - она сразу за трактиром начинается и уводит чуть левее, - уже к вечеру у ворот города будете.

Вот это фокусы... Знать бы заранее! Что за ненормальный край - все не как у людей! И чем ближе к столице княжества - тем слабее чувствуется магия. Вот это обстоятельство меня заметно нервировало.

С Горинолем и Марши пришлось расстаться. Они свернули куда-то к югу - в свою родную деревню, как сказал тролль. А мы, прихватив все еще бледного, но вполне живого Балиса, по указанной знахаркой тропке направились в Жекар.

И уже к вечеру неуловимый город предстал перед нами во всей своей красе - опоясанный крепкими высокими стенами, сложенными из белого искрящегося камня, с островерхими башенками и сияющими в закатных лучах куполами храмов и церквушек. Оставалось еще несколько часов - и мы у цели. Но коварные сумерки уже начали сгущаться, и мы, памятуя о приключениях прошедшей ночи, сочли за благо переночевать под раскидистым деревом у обочины. Развели костер, сгрузили надоевшие за день сумки... Нас ждал сытный ужин, благо за исцеление от застарелого радикулита трактирщик не только не взял с нас платы за обед, чему я обрадовалась куда больше остальных, но и щедро наполнил сумки едой. Прямо на глазах преобразился! Чудеса...

А под деревом вновь разгорелся спор. Креут опять предлагал ночной марш-бросок. Не понимаю - ему что, одного фингала под глазом мало? Так я ему и под другим поставлю, мне не жалко!..

Во время доходчивого объяснения рыжему суть общих к нему претензий Балис, сидевший рядом с брошенными в беспорядке сумками, сдавленно охнул, но в азарте спора никто не обратил на это внимания. Кроме меня, да и то потому только, что я до сих пор опасалась за его здоровье. Оставив спорщиков дальше выяснять отношения, я кинулась к парнишке; тот был жив и здоров, а вот сумок рядом с ним не наблюдалось. Недоуменно уставившись туда, куда таращился ошарашенный паренек, я присвистнула - сумки сами по себе удалялись от нас, прокладывая себе дорогу в высокой траве.

Сами по себе? Да как же!

Догадываюсь, кто на такие трюки способен...

Я кинулась в погоню, на ходу плетя сковывающее заклинание. Не знаю, сработает ли оно на сей раз, но вот на нахальных домовых действовало безотказно. Опробовано на Прошке. После эдакой «пробы» он со мной месяц не разговаривал, зато вещи постояльцев по норкам ныкать перестал.

Но чары не понадобились - я бегала гораздо лучше воришки и, совершив победный рывок, придавила своим весом улепетывающую кучу сумок. Снизу что-то сдавленно пискнуло, охнуло, а потом жалобно заверещало. Я впитала покалывающее пальцы заклинание и довольно улыбнулась.

Попался, голубчик!

  • Дернешься - пожалеешь! - строгим, отработанным на Прошке тоном проговорила я и, дождавшись обреченно-согласного вздоха, скатилась с сумок. Подоспевший к самому интересному Балис выжидательно уставился на них.
  • Ну же, вылезай, не обижу... без повода, - приободрила я.

Сумки в очередной раз вздохнули, зашевелились, и на свет белый... вернее, на сумерки вечерние вылезло маленькое существо, мохнатое, с симпатичной круглой розовощекой мордашкой, половину которой занимали голубые, виновато опущенные глаза.

  • Это кто? - выдохнул Балис, рассматривая диковинку.
  • Полевик, - хмыкнула я. - Что-то вроде лешего или водяного, только живет в полях и лугах. Местный хозяин... довольно негостеприимный, между прочим!
  • Так я ж не со зла, - покаянно уставился на меня полевичок. - Я ж просто... уж больно вкусно из сумок пахнет...
  • А как насчет попросить? - удивилась я. - Вежливо, как и положено?
  • Так бы вы и дали, - отвел глазищи мелкий. - В крик бы да бежать... Знаю я вас, людей... Боитесь кого не надо!
  • Зато ты кого надо не боишься! - усмехнулась я. - Вот сейчас как скажу пару слов, сразу лысым станешь...
  • Эй, ты чего?! - испугался полевик. - Не надо! Я же все осознал, не буду больше!
  • Правда? - призадумалась я. - Ну что, Балис, простим на первый раз?

Парнишка счастливо закивал. Эх, нашел игрушку... Ладно, пусть забавляется, тем более что полевики - народец хоть и хитрый да изворотливый, но вреда от них нет. Почти. Так, по мелочи - тропки спутать, деньги выклянчить, свистнуть что плохо лежит... А полям тоже хозяин надобен - нежить отваживать да за порядком следить.

  • Хорошо. Прощен, мохнатый. И знаешь что... пошли-ка с нами, еды много, на всех хватит.

Полевичок радостно подпрыгнул и, взвалив на себя сумки, шустро покатился к месту нашей стоянки, что-то довольно мурлыча себе под нос.

Какая прелесть, право слово!..

* * *

Ужин прошел без проблем. Наш новый знакомый с забавным именем Колокольчик («Сам себе взял, потому как цветы эти страсть как люблю!» - гордо поведал он) оказался веселым и общительным. Правда, надолго он не задержался, сославшись на обширные владения, требующие присмотра. Попрощавшись со всеми, он отбежал на некоторое расстояние, а потом обернулся и поманил меня лапкой. Я пожала плечами и подошла к нему, присела в траве, чтобы ему удобнее было говорить.

  • Знаешь что, - начал Колокольчик заговорщицким тоном, - я вообще-то не доверяю людям... Но вам помогу. Слушай... Спать сегодня не советую. Здесь упыри шастать повадились... спасу нет!
  • Да здесь же магической подпитки практически никакой! - подивилась я. - Как же они вообще существовать могут?..
  • Да много ли для этой пакости надо-то? - поморщился полевик. - И насчет магии ты не совсем права... Витает в воздухе что-то нехорошее... Ой и не нравится мне все это! Маги и те в растерянности... да и мы ничего понять не можем... Ну, прощай, не поминай лихом... - И он исчез. Растворился, будто и не было никогда.

Светоч тревожно вздохнул, кольнул кожу. Я привычно прижала его ладонью и задумалась.

Для чего там обережники нужны были? Для борьбы с последствиями антиобщественной деятельности Низвергнутых? Тогда что же получается - кто-то из них или из их последователей вновь вернулся в этот мир? Не будет же Светоч так реагировать на отдельных психов вроде того же Сафона? Значит, тут что-то более серьезное...

Я вздохнула и вернулась к остальным. Об упырях не рассказала, но когда стали укладываться спать и выставили первого часового - Балиса, незаметно поставила защитный

круг, благо сил еще хватало, замкнув его на себе. Если кто-либо... или что-либо будет подкрадываться к нам, я узнаю это задолго до его приближения и успею предупредить наших. А может, повезет, и эта ночь пройдет спокойно, так к чему их лишний раз нервировать?

* * *

Мечты, прекрасные мечты!.. Причем несбыточные. Покой нам даже присниться не может, потому как для этого сначала заснуть нужно! А чтобы заснуть, нужен этот самый покой, который... ну и так далее до бесконечности.

Не успела истечь стража Балиса, как звон в ухе и покалывание под сердцем разбудили меня. Я резко раскрыла глаза. Балис сидел спиной ко мне, всматриваясь в темноту, и ничего не замечал.

И не заметил бы... пока его есть бы не начали.

Трое справа и двое - слева... Откуда здесь так много этой заразы?!

Живо поднявшись, я принялась расталкивать спутников, которые без малейшего недовольства тут же просыпались. Роланд вообще без моего участия вскочил, чуть ли не со мной вместе. Все понятно, тоже контур поставил...

  • Ну и что делать будем? - мрачно поинтересовался Креут, перекладывая свой нож из одной руки в другую.
  • Отбиваться, - бросил Риоллиус, крепче сжимая меч.
  • Только не тем, что ты держишь в руках, - фыркнула я, выуживая из сумки прихваченные из Аргейтта осиновые колья. Ровно шесть штук, как в воду смотрела!
  • И я тащил это всю дорогу?! - ахнул Роланд, когда я сунула одну деревяшку ему в руки.
  • Так ведь пригодилось же? - пожала плечами я, невинно хлопнув ресницами.

Возразить он не успел - незваные гости уже доползли до нас и не стали скромно мяться в

дверях, дожидаясь приглашения от невоспитанных хозяев.

Да и дверей у нас не было...

Я хлопнула в ладоши, и развешенные заранее на дереве магические светляки залили все ровным золотым светом. В конце концов, мы не нежить, в темноте драться не способны.

Первый упырь достался мне. Я что, на вид самая вкусная? Так Креут поаппетитнее будет! А вот на него как раз таки никто не польстился... Возмутиться мне не дали, попытавшись полоснуть когтями. Хотя у Инеллы они гораздо эффектнее, куда там второсортному упырю... Не успел он огорчиться оттого, что несговорчивый ужин в моем лице уклонился от удара, как получил колом в сердце. Стряхнув с ладоней пепел, я осмотрелась и метнулась к мертвенно-бледному Балису, неумело машущему перед собой колом. Совсем как я мечом... Подскочив сзади, я всадила в спину упыря кол и чуть было сама не получила им в глаз, еле успев пригнуться.

  • Балис!.. - возмутилась я. - Упырей бить нужно, не меня! Или я тебе до такой степени надоела?!

Парень покраснел и виновато закусил губу, но тут же вскрикнул и бесцеремонно отпихнул меня в сторону, каким-то чудом попав колом в кровопийцу.

  • Спасибо, - выдохнула я, наблюдая за изумленной физиономией парнишки.

Первый самостоятельно прихлопнутый враг. Надеюсь, покаянных рыданий над кучкой

пепла не будет?

К счастью, рыданий не было. Напротив, мальчику, похоже, карьера охотника пришлась по душе. С боевым кличем Балис рванулся на помощь зажатому в тиски Риоллиусу.

Создатель, да когда же наконец эти твари закончатся?!

Но прежде упырей закончилось терпение Роланда. Разметав по полянке осаждавших его уродцев, он вскинул руки и выкрикнул совершенно непонятные мне слова, отдавшиеся такой болью во всем теле, что, не выдержав, я выронила кол и, свернувшись на земле клубком, закричала...

А когда боль схлынула и я разлепила полные слез глаза, упырей на поляне не осталось. Только трава была запорошена толстенным слоем пепла. Ребята в воинственных позах с кольями наготове недоуменно стояли посреди поля боя и озадаченно осматривались по сторонам, ничего не понимая. Но их, по крайней мере, чужеродной силой по темечку не било...

  • Яра, прости, пожалуйста! - подлетел ко мне донельзя перепуганный Роланд. - Я не подумал... Ну я и осел! Прости! Ты как?!
  • Как будто меня пожевали и выплюнули, - честно ответила я.

Властелин мертвых, ну точно... вот она - практическая польза некромантии! Если обычная магия упырям что мертвому припарки, то черная, как ее сейчас называют, породившая их, в состоянии и уничтожить. А наш охотник - по-настоящему сильный маг...

  • Эй, да ты не переживай, - всполошилась я, увидев заливающую лицо Роланда смертельную бледность. - Это было здорово! В смысле то, что ты сделал... Без тебя бы мы погибли.
  • Но ты... - не сводил с меня встревоженного взгляда Роланд.
  • Я в относительном порядке, - твердо заявила я, несмотря на дикое головокружение утверждаясь на ногах. Не хватало еще чтобы Роланд чувствовал себя виноватым за то, что спас нас от упыриных когтей! И потом, это смотря с чем соотносить. Например, лежать на алтаре безумного некроманта гораздо более неприятно. - Ну что, здесь останемся или дальше пойдем?
  • Вряд ли кое-кто сможет куда-либо идти, - покачал головой Риоллиус.
  • Да я сейчас хоть в Аргейтт пешком дойду! - взъерошилась я, сделала шаг, покачнулась... и погрузилась в противную вязкую тьму.

ЕЛАВА ДВАДЦАТЬ ВТОРАЯ.

ЖЕКАР

...И воздух в стороне родной дарует жизнь,

Когда как на чужбине убивает...

Маринэль, современная эльфийская поэтесса

  • А шли бы вы, ребятушки, отсюда, - по-доброму посоветовал один из стоявших у городских ворот стражников.
  • Пока есть, чем идти, - угрюмо добавил его напарник, скользнув презрительным взглядом по нашей довольно-так потрепанной компании.

Согласна, я таких тоже даже близко к городу не подпустила бы. Больше всего мы походили на битый жизнью и патрулями разбойничий отряд, а не на гостей князя. Каковых тут, к слову, вовсе и не ждали.

  • И все же я настаиваю, - не сдавался Риоллиус.

В аргументы командира вслушиваться не стала - и так последние силы уходили на то, чтобы не уплыть обратно в страну грез, из которой не столь давно вернулась. Половину пути до города меня тащил Роланд, половину я прошла самостоятельно, зато теперь практически висела на охотнике, цепляясь за него как утопающий за соломинку. Даже возмутиться таким приемом не могла - на какие-либо эмоции совершенно не было сил.

  • Роланд, - позвала я охотника, и тот склонился ко мне, - дай-ка мне свое кольцо.

Принц, ни о чем не спрашивая, стянул с пальца фамильный перстень и вложил в мою

протянутую ладонь.

Отлично.

Отцепившись от него, я села на примятую траву, разыскала в сумке листок бумаги и огрызок карандаша, и, черканув пару слов, завернула перстень в бумагу. Сосредоточилась, подкинула на ладони сверток... И слабо улыбнулась, увидев настороженные взгляды команды.

  • Магическая почта, - тихо пояснила я, утыкаясь лбом в колени. Перед глазами плыли радужные круги, дурнота накатывала волнами, но я пыталась не обращать на это внимания. - Такие штуки даже в Медере действуют. Надеюсь, и здесь сработает...

Очень надеюсь. Потому что иначе у нас останется два варианта - возвращаться в Лариону без невесты или же брать город штурмом. Хотя во втором случае был шанс встретиться с князем - если он пожелает взглянуть на тех, у кого хватило наглости и глупости с боем прорываться в столицу Веллии.

* * *

  • Семеркой бей!
  • Ха! А козырем не хочешь?
  • Хочу! Особенно тем, что у тебя в правом рукаве спрятан!
  • Ложь! Нет у меня ничего в правом рукаве!
  • А ты покажи!
  • Не буду! Я честный игрок!
  • Ах так...
  • Не трудись, - фыркнула я, останавливая потянувшегося было к Креуту Риоллиуса. - У него действительно ничего нет в правом рукаве...

Командир гневно засопел, а рыжий торжествующе осклабился.

  • ...козырь в левом, - закончила я.
  • Мошенник мелкий!.. - взъярился Риоллиус. - А ну выкладывай все на стол... тьфу, на траву!
  • Не буду! - огрызнулся Креут, исподтишка одаривая меня неласковым взглядом, коий перехватил Роланд...

Троица, взвившись на ноги, стояла друг против друга и недвусмысленно закатывала рукава. Если честно, я их понимала: ожидание на дикой жаре, от которой редкая тень березок не спасала, кого угодно лишит последних крох разума. А ежели этого самого разума там отродясь не водилось (это я о рыжем воришке), тут уж и говорить не о чем.

Идея скоротать время за картишками с треском провалилась...

  • Я не помешаю?

Тихий голос, прозвучавший за нашими спинами, заставил несостоявшихся драчунов забыть о вражде и сплоченно встретить парня в форме замкового стража.

  • Мне нужен его высочество Роланд Лирофэ, - просветил нас страж.
  • Мы рады, что князь все-таки получил наше письмо, - вышел вперед Роланд.
  • Ваше высочество, - поклонился страж. - Получил? Да, но весьма... своеобразно.
  • То есть? - нахмурился Роланд.
  • Для начала его пришлось поймать, - улыбнулся страж.
  • Кого? - влез Балис.
  • Письмо, - еле сдержал смешок посланник князя. - Его сиятельство сожалеет, что вам пришлось ждать столь долго, но отлов письма занял много времени...

Вся компания, гнусно подхихикивая, дружно уставилась на меня. Я, помимо воли заливаясь алой краской, пожала плечами. От технических накладок никто не застрахован, даже архимаги, так что я тем более имею право на ошибку.