Я проснулась от собственного крика. Сердце рвалось наружу, а душа, казалось, дрожала на губах, готовая вспорхнуть испуганной птахой.

 

Опять. А я уж было понадеялась, что кошмары меня больше мучить не будут!

На улице накрапывал мелкий дождь, да и прохладный ветерок пробирался под одежду, но меня это не остановило.

Я сидела на подоконнике, свесив ноги вниз, в кажущуюся бездонной темноту, подставив лицо невесомым холодным каплям, и тихо глотала слезы, не в силах успокоиться.

Что стало с моей жизнью?

Что я сделала с ней?..

И что делать теперь?

Последняя мысль чуть было не стала самой последней в прямом смысле - от легкого прикосновения к плечу я нервно дернулась и едва не упала вниз. И только рука, крепко обхватившая меня за плечи, не дала свершиться столь фееричной глупости.

  • Ты-ы-ы... - выдохнула я, когда сердце вернулось из пяток, а зубы перестали выбивать чечетку.
  • Прости. Не хотел тебя пугать.

Эгор сидел рядом, опасно близко к краю.

И маски на нем не было...

Осенняя ночь разливалась вокруг густым черничным соком, но темнота магу не помеха. Один щелчок пальцев - и...

...не будет между нами доверия. А оно мне ой как нужно...

  • Не плачь, - тихо сказал Эгор. - Время есть. Обещаю, что найду способ повлиять на ситуацию иначе.

Я снова чуть не упала с подоконника. На этот раз - от удивления.

  • Ты сейчас о чем? - осторожно уточнила я, по опыту зная, что часто недопонимание приводит к плачевным результатам.
  • О том, что у тебя есть шанс избавиться от нежеланной свадьбы.

Можно подумать, сам о таком шансе не мечтает!

  • А с чего ты взял, что я за тебя замуж не хочу? - внезапно для себя самой заинтересовалась я, устраиваясь поудобнее. И в итоге в третий раз едва не отправилась в свободный полет!

Эгор уже привычно придержал меня, только теперь рук не убрал. Наклонился ближе и доверительно прошептал:

  • А кто захочет, за урода-то?

Все-таки опасное это место - подоконники. Если сама не упадешь, то обязательно возжелаешь сбросить с него соседа!

Пока я боролась с таким нехорошим желанием, этот... не менее нехороший человек добавил:

  • Шила в мешке не утаишь. Я бы не удивился, если бы ты не пришла в часовню.

Ну как бороться с пламенем, в которое исправно дровишек подбрасывают?!

Я спрыгнула на пол. И дернула за рукав Эгора. В отличие от меня, закутавшейся в плащ он был в брюках и тонкой рубашке... Жить надоело? Судя по поведению - еще как!

Не выпуская добычи из рук, я дошла до двери, распахнула ее и выставила ночного гостя за порог.

  • Ярослава, ты чего? - недоуменно поинтересовался он, оказавшись в коридоре. Темном, к слову, так что его «страшной тайне» ничего не грозило, ежели кто-то мающийся бессонницей шатается сейчас по замку.
  • Ну и дурак же ты! - совершенно не в тему, зато искренне ответила я. И от души хлопнула дверью.

* * *

  • Так нечестно! - заявил Шаттий, когда я, вместо того чтобы выставить щит, банально пригнулась, пропуская его атаку над головой. Заклинание со свитом впечаталось в стену и рассыпалось безобидными искрами - зал для практических занятий зачаровали на совесть.
  • Ничего подобного! - улыбнулась я, одновременно готовя «горячий привет» ларионскому магу. - В битве все средства хороши!

Мой подарочек легко прошел сквозь щит противника и не больно, зато обидно щелкнул его по носу.

  • Да что ж ты творишь-то? - взвыл парень, потирая распухший кончик носа.
  • Составляю тебе компанию в оттачивании профессиональных навыков, как ты и просил,

- хихикнула я, используя воздушный щит лишь для того, чтобы отвести атакующие чары в сторону.

Шаттий нарвался сам, я вообще тут ни при чем! Просто когда теоретик вдруг загорелся желанием потренироваться в боевой магии, я не смогла отказать. Вернее... не захотела.

После гмарровой помолвки и последующего разговора с женишком мне жизненно необходимо было унять раздражение, так что упускать столь шикарную возможность я не собиралась. Правда, я предупредила ларионца, что драться буду не так, как в его любимых умных книжках писано, а так, как привыкла, но он, кажется, на мои слова внимания не обратил, о чем явно начинал жалеть.

Возле входа, удобно прислонившись к стене, стоял Сафон и с ухмылочкой наблюдал за избиением теоретика. Признаться, я полагала, что опытного мага мне не провести... Будь он хоть трижды теоретиком. И его реакция на мои, по сути, совершенно безобидные фокусы откровенно меня забавляла.

  • А со мной размяться не хочешь? - после очередного обиженного вопля Шаттия вопросил Сафон.

Я призадумалась.

Советник, в отличие от ларионца, не теоретик, чего от него ждать, понять сложно, но... Возня с Шаттием лишь раззадорила, и теперь мне хотелось настоящей схватки! Чтобы бить в полную силу, использовать все приемы, которым учили меня Респот и Льенна, чтобы понять, на что способна я сама...

И я согласилась.

Шаттий, не сумев скрыть облегченного вздоха, отступил в сторону, и его место занял Сафон, благородно предложив мне право первой атаки.

Вот уж радость. Атаковать, не зная слабых мест противника, то еще удовольствие... Но выбора не было, и я на пробу кинула самое простое заклинание - Воздушный молот, не сомневаясь, что Сафону его отразить - раз плюнуть.

Советник даже не двинулся, а Молот рассыпался в шаге от него. Зазевавшись, я едва не пропустила атаку, но спешно сплетенный щит спас меня от позора.

Я посмотрела в насмешливые глаза противника и решила, что пора показать, на что способна.

Следующие минут двадцать было весело. Настолько, что все посторонние мысли напрочь вымело из головы. А еще я поняла, что связываться с вооруженными десятилетиями опыта магами стоит лишь тогда, когда не остается выбора.

И что концентрацию нельзя терять ни в коем случае. Что бы ни произошло.

Последнее знание чуть было не обошлось мне слишком дорогой ценой.

Скрип двери отвлек меня от плетения атакующих чар на доли мгновения, зато когда на пороге показался Эгор, ненужные мысли вернулись назад. Сразу и всей толпой.

Вспомнился и наш нелепый разговор, и сообщение Респота, что сегодня медерцы уезжают, и нежелание кое-кого даже попрощаться, и осознание, что неразрешенные обиды имеют свойство накапливаться...

Заклинание я швырнула не глядя. И очень удивилась, когда оно, вероятнее всего срикошетив о защиту Сафона, вихрем промчалось мимо меня. В сторону дверей. В сторону Эгора, который просто не видел опасности и не мог от нее уклониться.

Не знаю, как мне удалось то, что удалось. Теоретически созданные чары можно впитать на любом этапе. Теоретически, да...

Практически это оказалось очень сложно. А еще - больно. И неэффективно, потому что на то, чтобы вернуть себе комочек силы, пришлось потратить весь резерв. И чуть-чуть сверх того.

Ноги отказались держать столь безответственную хозяйку, но я была счастлива, потому что пострадала одна, причем за дело.

Будет уроком... Когда приду в себя...

  • Что с ней?!

О, кажется, принц даже не понял, что чуть не погиб по моей вине. К лучшему - у нас и так отношения с самого начала как-то... неправильно складываются.

Доказывай потом, что я не специально...

  • Истощение, - бросил Сафон, поддерживая меня. - Яра, можешь встать?

Я честно попыталась. В итоге чуть не утянула за собой советника. Эгор оказался крепче - даже не пошатнулся, когда я в него вцепилась. Выпрямился и на руки поднял, вот как. Вредничать я не стала, потому что не хотелось и сил не было. Да и потом, пусть привыкает, если ничего не придумает, всю жизнь со мной мучиться придется.

  • Я никуда не поеду, - мрачно проговорил потенциальный мученик уже в моей спальне, с подозрением рассматривая меня. Словно ждал, что я сей же час к Создателю отправлюсь. Не дождется!
  • Придется, - отрезал вызванный встревоженным Сафоном Респот, во взгляде которого веры в мою живучесть было на порядок больше. - Нянек у нее и без тебя хватит, поверь.

Вот уж спасибо, дорогой наставник! Можно подумать, мне няньки нужны! Ох, да что ж так плохо-то, даже возмутиться не получается...

Эгор подумал и неохотно кивнул. Подошел ближе, присел и тихо сказал:

  • Ярослава, я скоро вернусь. И обязательно что-нибудь придумаю, обещаю.

Все, что я смогла, - лишь прикрыть глаза в знак того, что услышала и поняла. А

предательская слезинка, хвала Светлым звездам, выкатилась из-под плотно сомкнутых век уже после того, как он вышел из комнаты.

* * *

Я провалялась в постели около месяца. И в полной мере осознала, как же плохо, когда нет возможности использовать ставшую такой привычной магию!

Респот долго ругался и обзывал меня безответственной, даже лекцию прочитал на тему, чем грозит бездумный выплеск силы, но на провокационный вопрос, стоит ли в следующий раз допустить гибель представителя дружеского государства ради заботы о собственной жизни, почему-то ничего не ответил. Только обиженно поджал губы и, скоренько свернув нравоучения, буквально вылетел из моей комнаты.

Наверное, выводы мне предстояло сделать самой. Ну я и сделала - как сумела.

К тому же, многие физические раны затягиваются не в пример быстрее и эффективнее душевных, а винить себя в гибели человека до конца своих дней мне совершенно не хотелось.

* * *

Вечернее солнышко старалось вовсю, урывая у подступающих сумерек жалкие крохи времени, и сумерки, сжалившись над уставшим светилом, охотно подыгрывали ему, зная, что недалек час их полного триумфа. А пока нежные розовые лучи заливали рабочий кабинет и груду свитков на полу, среди которых я и копалась.

  • Не нужно, Маженка, унеси, - попросила я девушку, кивнув на поднос с тарелкой супа.
  • Но ты совсем ничего не ела, Яра, - укоризненно проговорила Маженка, нерешительно топчась рядом со столом, также заваленным бумагами. Ничего не поделаешь - аккуратность всегда отступала без боя перед моими внезапными порывами трудового энтузиазма.
  • Я не голодна, спасибо тебе, - улыбнулась я, отодвигая от себя кипу толстенных томов, среди которых только что нашла упавшее перо, и блаженно потянулась.

Ох, сколько еще всего! Ничего, сейчас сочиню достойный ответ королю Ларионы, требующему прекратить поддерживать Медер, и сбегу за город. Но каков наглец, а? Требует он, ха. Нужно вежливо напомнить милорду Атриусу, что будущий король Медера, как-никак, наш союзник и даже будущий родственник, и в заключение послать его подальше. Естественно, в самых изысканных выражениях, пропади они пропадом, по всем законам дипломатии, напоминающей мне жутко мухлежную карточную игру.

Ну почему разлюбезный дядюшка сам не мог написать это клятое письмо?!

Маженка, убедившись, что о хлебе насущном я и не помышляю, забрала поднос и со вздохом вышла. Славная она, раз все еще возится со мной. И не надоело же...

Зима прошла незаметно, как один день.

И все же я кое-чему научилась.

Ярополк, хоть и не питал ко мне особо нежных родственных чувств, уделял моему образованию очень много времени. Я бы даже сказала - чересчур много. Но... я не жаловалась. Мне понравилось находить новые пути решения старых проблем, причем пути эти, порой рискованные и отдающие изрядной долей авантюризма, не всегда получали одобрение Совета, но все чаще и чаще нравились князю.

Но самое главное - скоро мне предстояло сдать экзамен на гордое звание магистра- целителя четвертой ступени. Респот нещадно гонял меня по всем основным темам и законам целительства, и порой я засыпала на ходу.

Кстати, наставник попытался запретить мне заниматься боевой магией. Но я все-таки сумела отстоять свое право изучать то, что хочется, а не то, что нужно. Это оказалось намного интереснее и увлекательнее, нежели нудные лекции о травах и свойствах драгоценных и полудрагоценных камней, которые я, благодаря Ядвиге, и так знала. Но и намного сложнее. И опаснее. Несмотря на это, я все же обожала практические занятия. Тем более что Респот всегда был рядом, и я не сомневалась, что он не позволит нежити разделать на фарш его единственную ученицу. И наследницу князя, которому совершенно не нравилось мое увлечение. Но в ответ на предложение, сильно напоминающее приказ, забыть о боевой магии, я внесла не менее заманчивый совет - жениться, родить хоть кучу наследников и воспитывать их по собственному разумению. В общем, мы снова поругались, при этом оставшись каждый при своем.

И если уж пошла речь о дядюшке и его «кротком» нраве...

Льенна уехала месяц назад, после очередного жуткого скандала с князем. Я умоляла ее не покидать Мироград, но она была непреклонна в своем решении, заявив, что я вполне могу обойтись без ее советов, а князеубийство даже россе с рук не сойдет.

  • Кроме того, мне давно пора откопать несчастного дракона, - улыбнулась она на прощанье и, послав лошадь в галоп, скрылась из виду.

Трепещите, вурдалаки, упыри, кикиморы, невоспитанные драконы, обделенные талантом, но не жаждой наживы маги, а также нечистые на руку святоши! Росса вышла на тропу войны...

А мне нужно выдержать собственную битву. Эх, как же я кое-кому завидовала!..

Я вновь склонилась над тонким листом бумаги, представляя выражение лица Атриуса, когда он ознакомится с моим письменным творением.

За эти месяцы я имела сомнительно счастье побывать во многих королевствах и познакомиться с их правителями. Официальные визиты сильно выматывали, неофициальное общение доводило Ярополка до нервного тика и обещаний никогда и ни при каких обстоятельствах не брать меня с собой. Жаль, что обещания эти забывались слишком быстро...

Так вот, правителя Ларионы я успела изучить довольно-таки хорошо. Он немногим старше меня, в делах разбирается из рук вон плохо и наивен, как младенец. Чем и воспользовались его советники, прибрав реальную власть к своим загребущим ручонкам. Это безобразие громко именовалось ими конституционной монархией, на деле же страной управляла шайка склочных и мелочных магов. Они как могли тормозили переговоры с Медером, плодя новые проблемы и до предела обостряя старые.

Причина конфликта до сих пор не была выявлена. Просто умники из Ларионы выставили на границе свои войска и стали задирать Медер. Потехи ради, наверное. Ну и о чем можно говорить с такими людьми, ума не приложу?!

Хотя мне все чаще казалось, что с ними уже успел поговорить неугомонный Валеараль...

Я поставила изящную завитушку, призванную изображать мою подпись, и с гордостью осмотрела сей документ. Вполне сойдет. Еще бы дядюшка одобрил...

  • Ярослава? - Респот подкрался бесшумно, немало меня испугав. Я вздрогнула, отложила перо.
  • Что-то случилось?
  • Да. - Старый маг потеребил бороду, приставил посох к стене, сел в кресло, примяв лежащие там бумаги, встал и виновато посмотрел на меня.
  • В чем дело? - насторожилась я, поднимаясь из-за стола.
  • Миретору стало хуже, - выдохнул наконец Респот, вновь опускаясь в кресло.

Я глубоко вздохнула и прикрыла глаза.

Король Миретор всегда казался мне идеальным воплощением правителя и настоящего человека - мудрый, честный, справедливый... Жизнерадостный и нестарый еще мужчина, способный одной рукой согнуть железный прут, внезапно стал слабеть, и в один вовсе не прекрасный день его нашли без сознания. С тех пор король был прикован к постели.

Ясный, проницательный ум, пламенный и несокрушимый дух в плену немощного тела.

Случилось это накануне заключения мира. В тот же день произошла и другая трагедия - по дороге в Старгост погиб мой брат...

С внутренними делами Медера Миретор справлялся сам, внешними же занимался его наследник. И весьма успешно. Но в последние полгода Миретор стал совсем плох, казалось, что он угасает. И тогда в Старгост по просьбе Этьена приехали наши лучшие маги-целители. Не знаю, что там случилось, но даже они не смогли помочь... И бедному принцу придется разрываться между ежедневными проблемами Медера и улаживанием этого проклятого затяжного конфликта с Ларионой. Ему и его брату.

  • Эгор не приедет, - не спросила - констатировала я.
  • Этьен не справляется один, - поджал губы наставник. - Эгор разбирается с Атриусом... Пока безуспешно.

Треснуть бы этого недотепу по лбу чем-нибудь тяжелым. Недипломатично, зато может помочь. Но кто б меня еще послушал...

  • Но именно поэтому он приедет, - с нажимом продолжил маг, с подозрительной настороженностью глядя на меня.
  • Зачем? - не поняла я.
  • Валеараль мутит, - поморщился Респот. - Все никак угомониться не может. Урезоним его - успокоится и Атриус.
  • Его советники, - хмыкнула я.
  • И они тоже, - кивнул наставник. - Против Росвенны они не пойдут.

Я резко выдохнула, поняв-таки, к чему ведет маг.

У нас в запасе оставалась пара месяцев. Срок, за который можно решить проблему... или нажить новые. Никто не согласится рисковать ради призрачного шанса найти более приемлемый выход...

  • Когда? - нашла силы спросить я.
  • Завтра. Ближе к вечеру, - отвел глаза Респот. - Прости...