Советники Драгодара, в том числе и Респот, уговаривали его отправить вместо себя доверенного человека. Старый маг, кроме того, предлагал на эту роль себя. Но Драгодар решительно отверг все предложения и советы.

Он намеревался лично встретиться с Миретором и Валеаралем. И проследить, чтобы на сей раз оба упрямца не передумали и не нашли нового повода для очередного витка глупой ссоры.

Никто, кроме правителя, не может нести ответственность за свой народ. И, если понадобится, то правитель должен, не раздумывая, отдать жизнь за него. Править - значит думать только о благе своего народа и действовать лишь во благо ему.

Голос прозвучал столь отчетливо, что я невольно заозиралась, пытаясь увидеть говорившего, и лишь по удивленному лицу Горимира поняла - те слова были сказаны давным-давно верящим в справедливость и благородство мальчишкой своей мелкой сестре.

Ничто не предвещало беды. Никто не был заподозрен в предательстве. И тем не менее предательство свершилось. Это произошло на самой границе Росвенны и Медера. Их окружили в Цветущей Долине, а потом...

Я сама видела, что произошло потом. Видела и чувствовала. Но не понимала, кому это было нужно...

И кто мог сотворить подобное.

- Валеараль обвиняет медерцев, - поморщился Горимир. - Миретор вполне обоснованно крутит пальцем у виска и просит объяснить, какой им в этом толк. В общем, веселье набирает обороты... Драгошбыл единственным мостиком, сумевшим объединить двух противников. Что будет теперь - неизвестно. Если им не хватит выдержки и мудрости принять правильное решение...

То Росвенне придется выбирать, на чью сторону встать. И, чувствую, аргументы эльфов уже запали в душу потрясенного гибелью племянника князя.

До меня ли в такой ситуации?

  • А еще он не верил, что ты - настоящая, а не самозванка, - вздохнул Г оримир. - Отрицал саму возможность до последнего.
  • А сейчас - верит? - буркнула я.
  • А куда ему деваться? - невесело улыбнулся воин. - Ты очень похожа на мать. Дариэль... была его единственной любовью. А она предпочла его младшего брата. Он смирился, но вот только так и не женился... И твое неожиданное появление... твоя схожесть с Дариэлью...
  • Как ножом по сердцу, - мрачно закончила я невысказанную мысль.

Что ж, причины дядюшкиного поведения прояснились. Но вот легче от этого понимания почему-то не стало.

* * *

Я медленно брела по подсвеченной волшебными огоньками дорожке, размышляя над рассказом Г оримира и не замечая ничего вокруг. Г де-то вдалеке раздавались взволнованные голоса. Кажется, кого-то звали... Видимо, не я одна склонна гулять поздними вечерами.

Усеянные бледно-голубыми ягодами кусты зашуршали, ветви, словно живые, проворно расступились, образовывая арку, из которой выскочило нечто маленькое, светлое и легкое.

Златокудрому созданию, едва не сбившему меня с ног, было не больше трех лет от роду, но серьезности во взгляде хватило бы на двух взрослых. Кроха пристально посмотрела мне в глаза, а потом протянула то, что до сих пор прятала за спиной.

Полураспустившийся бутон алой розы, перевитый серебряной лентой. Совсем как тот, что изображен на оставшемся у Эгора медальоне...

Символ Росвенны.

  • Тебе! - улыбнулась мальттттка и, подхватив пышную юбочку, юркнула в те же кусты, которые сомкнулись у нее за спиной.

А я так и стояла, растерянно улыбаясь и вертя в руках нежданный подарок.

Золотые волосы, лазоревые глаза... Но при этом - отцовские черты лица.

Вопроса, с кем именно хотела познакомить меня Радомира, больше не было.

* * *

Водопад, затерянный посреди нетронутого, первозданно чудесного утреннего леса, был прекрасен. Сверкающие капли воды, блаженно прохладные, чистые и по-настоящему волшебные в солнечном сиянии, оседали на лице и руках, бриллиантами дрожали на ресницах и рассыпались по распущенным волосам. Огромные яркие бабочки, порхающие среди восхитительных ароматных цветов, облюбовали платье. На плече устроилась малиново-желтая птичка с голубым хохолком и, прикрыв хитрющие синие глаза, мелодично защебетала, явно стараясь произвести впечатление.

Я тихонько рассмеялась, блаженно прикрыла глаза, стремясь запечатлеть в памяти это место. Место, куда хотелось возвращаться и возвращаться, где хотелось остаться на веки вечные. Когда-то, давным-давно, я подолгу гостила здесь, забывая о реальном мире.

Здесь... Это «здесь» было гораздо больше облюбованной мною полянки, но что-то мешало мне дойти до окружавших ее деревьев, отвести в сторону ветви и шагнуть на одну из многочисленныхтропок... Так и сидела я у самого порога в мир россов, не решаясь узнать, что же там, внутри...

Но пока мне было достаточно и этого.

Я сама нашла сюда дорогу, просто пожелав спрятаться ото всех. А больше всего - от

Респота. Раньше я наивно полагала, что Ядвига требует от меня слишком много. О, тогда я еще не представляла, на что способен его магичество Респот Луннозарный! И что мои познания в магии окажутся парой песчинок в бескрайней пустыне. Пришлось наверстывать упущенное под чутким руководством нового наставника, не знающего, что такое жалость, и имеющего свои представления о методах обучения. И об отдыхе в этих методах даже не упоминалось!

Два месяца прошло - а мне иногда казалось, что минули годы!.. Единственной отрадой было общение с Радомирой, но в последнее время она плохо себя чувствовала, и все чаще и чаще меня к ней не пускали. А маленькая Драгомира, моя племянница, с которой скучно не было никогда, большую часть времени проводила в Долгом княжестве, у родственников Рады, из-за болезни последней... Что именно за недуг терзал ее - так никто и не определил. Радомира была здорова - физически; но душевная боль точила ее изнутри, лишая сил и воли к жизни. Самое страшное, что не помогали ни традиционные отвары, ни диковинные снадобья, ни целительские заклинания, коих я, стараниями Респота, к этому моменту знала немало.

Я поднялась, привычным жестом отряхнула платье, полюбовалась на вереницу вспорхнувших бабочек, развела руками густые сплетшиеся ветви и, шагнув в узкий проход, оказалась в уютных сумерках обычного сада.

Князь занят посольством из Медера, Респот ему помогает, а значит, меня никто не заметит...

Решив воспользоваться свободным временем с пользой, я отправилась к Раде. В кармашке платья позвякивало новое зелье, сваренное мною ночью и только-только настоявшееся, и мне очень хотелось верить, что Радомире станет лучше.

Но попасть к ней не получилось.

В дверях покоев меня встретил неприятный человек в латанной куртке, обвешанный стандартными целительскими амулетами. Если уж на то пошло, на целителя он никак не походил - скорее на трактирного вышибалу или головореза с большой дороги. Окинув меня презрительным взглядом, он процедил сквозь зубы, что госпожа почивает, и весьма невежливо оттеснил меня в коридор. Я прекрасно понимала, что мне не прорваться, но, когда лапища с неаккуратно подстриженными ногтями потянулась ко мне, злость просто- таки затопила сознание, и я с огромным удовольствием впечатала стопу в коленную чашечку супостата. Как говаривал Еоримир, обучая меня нехитрым приемам, «болевые точки - и никакой магии»! Еромила взвыл и запрыгал на одной ноге, извергая поток отвратительных ругательств, а я поспешила ретироваться, пока удар мощного кулака «целителя» в мгновение ока не отправил меня на тот свет.

Ничего, я все равно не сдамся. Тем более сейчас, видя, какие типы приставлены к Раде!..

Было уже поздно, в замке царила почти полная тишина. Навязчивые мысли никак не хотели убираться из моей головы, перемешиваясь и путаясь, окончательно повергая меня в серое уныние и грозя банальной мигренью.

Впрочем, головная боль вмиг отступила, когда я наконец-то добралась до своей комнаты и заметила, что дверь, тщательно запертая накануне на ключ, висящий у меня на груди, приоткрыта. Я осторожно, на цыпочках, скользнула в комнату. Справа, возле кресла, что-то шевельнулось; я шарахнулась к двери, но что-то заградило мне дорогу, и я, не задумываясь, повторила тот же фокус, успешно сработавший с подозрительным целителем.

Е1опала! Ефичем подозреваю, что во всех смыслах... Кто-то сдавленно зашипел, дернул меня вперед, запнулся о кресло... Оно с грохотом опрокинулось, неизвестный упал, увлекая меня за собой. Я, несмотря на все уроки Горимира, в последнее время больше привыкла полагаться на магию, но бросить тот же огнешар в неприятеля со столь близкого расстояния было равносильно самоубийству, и потому я просто пыталась коснуться его наливающимися знакомым жаром ладонями, чтобы лишить сознания - пусть даже и на несколько секунд, их бы мне хватило, чтобы придумать еще что-нибудь. Но ему хорошо удавалось держать мои руки подальше.

А потом неизвестный и вовсе подмял меня под себя, вцепившись в запястья мертвой хваткой.

Зло вскрикнув, я дернулась, чуть не приложилась головой о каминную решетку и услышала подозрительно знакомый голос:

  • Я не причиню вреда!.. Княжна, успокойтесь!..

Пламя в камине вспыхнуло, осветив мягкое серебро на месте лица и два синих глаза в прорезях маски.

  • Эгор?.. - изумленно выдохнула я, мгновенно утратив боевой запал.
  • Ярослава? - растерянно произнес он, тем не менее не делая ни малейшей попытки облегчить мое незавидное положение.
  • Рада, что память тебя не подводит, но еще больше обрадуюсь, если ты меня отпустишь,

- пробормотала я, для наглядности вяло трепыхнувшись. - Тяжело же!

Эгор в мгновение ока оказался на ногах. Даже мне подняться помог, и я с облегчением вцепилась в его ладонь - от пережитого меня трясло, и встать самостоятельно я вряд ли смогла бы. Как и идти. Если только ползком. До кровати. Но перед этим не мешало бы выставить за дверь посторонних, предварительно выяснив, что общего мои комнаты имеют с проходным двором...

  • Что ты здесь делаешь? - перешла в наступление я, осторожно высвобождая свою руку из ладони Эгора.
  • Приехал с посольством, - пожал он плечами.

О, вот даже как... Получается, год назад бездомную знахарку от кровожадного дракона спас не какой-нибудь путник, а господин посол, коему вообще-то не положено разъезжать по трактам в гордом одиночестве и ввязываться в сомнительные авантюры?

  • А ты? Работаешь в замке? - прервал мои удивленные размышления неправильный господин посол.

Ну да. А что он еще мог подумать? На княжну я по-прежнему похожа, как ворона на лебедя, особенно после столь теплой дружеской встречи, хотя самая царственная особа после того, как ею хорошенько повозят по полу, утратит блеск, лоск и прочие благородные черты светлого облика...

  • Работаю. Княжной, - буркнула я, и Эгор поперхнулся воздухом. Я заботливо похлопала его по спине - не для того когда-то лечила, чтобы он столь бесславно закончил свой земной путь.
  • Аридэль? - протянул он.
  • Ярослава, - с угрожающими нотками в голосе повторила я. - Кажется, я ошиблась насчет состояния твоей памяти. Могу порекомендовать действенные снадобья. Будешь как новенький.
  • Спасибо, я и так себя стареньким не ощущаю, - хмыкнул Эгор. - Значит, ты и есть княжна... Жизнь - странная нггука.
  • Определенно, - поддакнула я. - А еще - забавная. Я вот все думаю, а что послу понадобилось в комнате княжны, да еще в столь поздний час?
  • Я вообще просто проходил мимо ее... твоей комнаты, - улыбнулся он.
  • И вот так, мимоходом, вломился в ее... мою комнату. Мило, - фыркнула я, разглядывая платье, еще несколько минут назад бывшее новым и красивым. - И да, я бы предложила тебе присесть, но сам видишь - уже некуда...

Эгор тоже заметил перемену в моем наряде и обстановке комнаты и виновато развел руками. Хорошее начало общения, ничего не скажешь. Главное - веселое такое... бодрое. Я поморщилась, безуспешно пытаясь оставшимися шпильками сколоть волосы на затылке. Ненадежные штуки, выскакивают при каждом резком движении... Или это я не умею правильно их закреплять?

  • Год назад ты была похожа на мальчишку, - задумчиво проговорил Эгор, наблюдая за моими мучениями. Я хмыкнула - теперь никто не осмелился бы так меня назвать. Но от вопроса не удержалась:
  • А сейчас?
  • По виду - на обычную девчонку. А по поведению... на сумасшедшую. Ты зачем полезла в комнату, зная, что там кто-то есть?!

Ого... Это что, наезд? Интересно!

  • Я не знала, - нахмурилась я. - Решила проверить.
  • На то существует стража, - отрезал Эгор.

А глазками-то как сверкает... Мне должно стать страшно или стыдно? Трудно определиться!

  • А если бы там никого не было?
  • А если бы тебя убили в твоей собственной комнате?

Такая перспектива меня совершенно не устраивала.

  • А что, ты хотел меня убить? - с подозрением спросила я, чем заслужила тяжкий вздох и красноречивый взгляд.
  • Хотел бы - убил, - кратко ответил Эгор, зачем-то заглядывая за камин. - И кстати, я к тебе не вламывался. Когда я пришел, дверь уже была открыта. И мне это не понравилось.

Ну хоть в чем-то мы пришли к согласию! Происходящее мне тоже весьма не нравилось.

Тем временем медерец устремился к ведущей в спальню двери. Резко распахнул ее, одновременно уйдя в сторону, заглянул в комнату, даже под кровать не поленился залезть...

  • Ты чего это? - полюбопытствовала я от порога. - Я тебя все-таки задела? С магией не шутят, если что, лучше сразу скажи!
  • Иногда лучше помолчать, - выразительно посмотрел на меня Эгор, оставив в покое кровать. Я пожала плечами и больше не приставала к нему с вопросами. Закончив обследовать комнату, Эгор озадаченно потер подбородок:
  • Вроде все чисто.
  • Тут каждый день убирают, - не удержалась я.
  • Ярослава!.. - возмутился парень. - Тебе что, вообще жизнь не дорога?
  • Да кому я нужна! - махнула рукой я. - Больше половины здешних обитателей вообще о моем существовании не знают! А если и знают, то им плевать на это с самой высокой башни, потому что, по сути, я никто!
  • Я бы с тобой поспорил, - хмыкнул Эгор, - да что-то подсказывает, что это бесполезно. - И добавил, не дав мне возразить: - Рад, что ты его носишь. Матушка говорила, что он приносит удачу...

Я невольно коснулась кулона и нахмурилась. Удачу, значит? Знал бы ты, как круто он изменил мою жизнь!.. До сих пор не разберусь, считать ли это удачей - или наоборот...

  • Так это украшение твоей матери? Такими вещами не разбрасываются! - заявила я и потянулась к замочку, чтобы расстегнуть цепочку.

Светлые звезды, как же мне не хотелось расставаться с ним!..

  • Не нужно, - остановил меня Эгор. - Матушки давно уже нет, но она была бы не против.
  • Но я... - пробормотала я, не уверенная, что имею право взять кулон себе.
  • В благодарность за лечение, - привел новый довод Эгор, и я, подумав, все-таки кивнула. - Но, может, и ты не будешь возражать, если я оставлю себе это? В знак дружбы?

Блеснуло серебро, матово засияли розовые лепестки... Я полюбовалась на медальон и рассмеялась, покачав головой:

  • Совсем не против. Это будет честно.
  • Мне говорили, что с росвеннцами непросто найти общий язык, - сказал Эгор, пряча медальон под рубашку. - Врали.
  • Осторожнее с выводами, - вздохнула я. - Князь - не я. И пребывает не в лучшем расположении духа.

Может, просто потому, что иного расположения у него никогда и не было. Но от этого не легче.

  • К любому можно подобрать ключик, - самоуверенно улыбнулся посол уже на пороге и серьезным тоном добавил: - Запри дверь на засов. И больше не заходи в подозрительные комнаты одна.
  • А ты больше не притворяйся тенью в темной комнате, до добра это не доведет! - не осталась в долгу я.
  • Согласен, - усмехнулся он, и отчего-то мне показалось, что мы имели в виду совершенно разные вещи.

* * *

  • Попробуй, догони!

Звонкий, задорный крик разбивает тишину, и босоногая девчушка с веселым смехом бежит по мягкой росистой траве, словно пытаясь обогнать ветер, развевающий ее светлые волосы. Она так похожа на маленькое солнышко - отражение большого, ласково улыбающегося с прозрачно-голубыхнебес.

  • Подожди, Мира! - кричу я, и весенняя травка щекочет мои босые ступни, наполняя радостью...

А девочка смеется, подобно хрустальному колокольчику, и убегает все дальше... дальше... А у меня уже нет сил... Если я не догоню ее... Мою племянницу, мое маленькое солнышко, мой звонкий колокольчик, мою Драгомиру... Я не хочу терять ее!