Небо, от души порыдавшее накануне, полыхало закатным пожаром, подсвечивая изнутри редкие рваные тучи - все, что осталось после недавнего ливня. Лужи, живописно разбросанные по дороге, напоминали небольшие озера, добросовестно отражающие небесное пламя.

 

Мит, отчаявшись вызвать мою ответную реакцию откровенными подначками, философски пожал плечами и принялся во все горло, со зловещими, как у профессиональных предсказателей, нотками в голосе, распевать песенку, от которой хотелось забиться в самый безопасный угол и никогда оттуда не вылезать:

В лесу сидит леший, в болоте - болотник.

Ты, конный иль пеший, нарвешься - покойник!

По лесу - закружат, в болоте - утопят;

Там призраки тужат, кикиморы бродят.

Войдешь ты в чащобу и вряд ли вернешься;

Пойдешь по болоту - в трясину сорвешься.

А в полночь глухую на лунной поляне

На гмарра наткнешься - прощайте, селяне!

И в озере лучше ночном не купаться -

Объятья русалки смертельные, братцы.

А ведьминский шабаш - то полная крышка!

Поймают - живьем ведь зажарят, братишка!

А если упырь вдруг на узкой дорожке -

Резвей скакунов понесут тебя ножки!

Ты выйдешь из дома, решимости полный...

А кто-то зубастый поймет: ты - съедобный.

В лесу сидит леший, в болоте - болотник...

А ты сиди в хате, полночный охотник!

Ну все, мне окончательно расхотелось куда-либо идти!.. Тоже мне, идейный вдохновитель, если уж так на пение потянуло, неужели нельзя было подобрать другой репертуар?!

  • Сейчас стемнеет, тогда и разберемся, что к чему, - бодро высказался Мит, перепрыгивая через лужи. Я мысленно пожелала ему не допрыгнуть и упрямо уставилась под ноги.
  • Ну и что на этот раз не так? - не отставал Мит, примериваясь к моему шагу.

Ха, он еще спрашивает!

  • Все, и в первую очередь - ты, - хмуро - только чтобы отвязаться - ответила я. - И вообще, чем болтать или драть горло, лучше бы подумал, что мы будем делать!
  • Ну, раз романтического свидания все равно не получится по причине того, что дама явно не переваривает кавалера - только зря пел, а еще говорят, что хорошая песня - путь к

сердцу девушки! - то займемся работой! - игнорируя мой возмущенный взгляд, хмыкнул Мит.

  • А что, тут прозвучала хорошая песня? Каюсь, прослушала! Есть соображения по существу, герой кошмаров девичьих? - буркнула я, обходя очередную лужу. Закат догорал, делая передвижение по «озерному краю» весьма проблематичным.
  • А как же! - беззаботно отозвался Мит. Кажется, его ничуть не смущало и не напрягало предстоящее дело. - Тут явно угадывается симбиоз нежити - одна тварь подвергает мясо тепловой обработке, другая - с удовольствием лакомится тем, что остается. Жареное мяско- то, оно все повкуснее будет.
  • Больной, - сглотнула я, подавляя новый приступ дурноты.
  • Расслабься, принцесса! - ухмыльнулся он. - Ты спросила - я ответил, всего-то.

Лучше б не спрашивала. Хотя этот извращенец, сдается мне, прав на все сто. Если

предположить, что одной из тварей является огнедышащий змей - низший, лишенный разума, но не охотничьего инстинкта подвид драконов, преизрядная пакость, как ни крути, - то многое становится понятным. Или же червь-огневик... Выяснить бы еще, кто за ним подъедает... И только ли подъедает. Но за этим дело не станет, в конце концов, для того мы и топаем туда.

Вернее, уже дотопали. Очнувшись от размышлений, я осознала сразу несколько не самых приятных вещей: во-первых, мы добрались до места; во-вторых, в мире прочно утвердилась стылая осенняя ночь; и в-третьих, мои сапоги все-таки промокли. Вздохнув, я окинула взглядом темные просторы.

  • Ну и?..
  • Стой здесь пока, а еще лучше - спрячься в тех кустиках у обочины, - задумчиво изрек Мит, взлохмачивая и без того живописную шевелюру. - А я проверю, все ли там спокойно...

И не успела я возразить, как он уже скрылся с глаз моих, свернув направо. Я покосилась на мокрые кусты, сиротливо торчащие вдоль левой обочины в свете зловеще полной, нереально огромной, как на страшненьких картинках в дешевых книжонках, луны. Я еще в своем уме, чтобы в них лезть. К тому же нежить тоже весьма охоча до придорожных кустов...

Подтверждая последнюю мысль, оные угрожающе затрещали, словно через них кто-то ломился. Я попятилась, споткнулась и с приглушенным воплем села в лужу, промокнув с головы до пят. Ну и где этот гмарров защитничек? Собирается стоять и смотреть, как меня харчить будут?! Ради этого, наверное, со мной и потащился, а еще обещал Еерту, что...

Кусты в очередной раз вздохнули, ввергая меня в предынфарктное состояние и выпуская на дорогу... ребенка. Я аж встать забыла от удивления. Обыкновенная девочка лет семи в простой одежонке, веснушчатая, с двумя толстенными русыми косичками. Зареванная к тому же.

  • Тетенька! - углядев меня, кинулась ко мне малявка. - Помоги, тетенька!..

Она с разгону врезалась в меня, и я, только-только выбравшись из лужи, вновь вернулась в ее ледяные объятия - вместе с бьющейся в истерике девчонкой. Выругавшись сквозь зубы, я все-таки покинула гостеприимную лужу, неловко прижимая к себе ревущего в тридцать три ручья ребенка.

Лучше б действительно нежить выпрыгнула, тогда бы я хоть знала, что делать - бежать со всех ног и орать погромче, чтобы мой горе-напарничек наконец-то соизволил про меня вспомнить! А тут... Утешительница из меня - та еще.

  • Ну, что случилось, милая? - присаживаясь на корточки - так, чтобы лицо девочки было напротив моего, - спросила я.
  • Там брат у меня... - шмыгая носом, пролепетала девочка. - Мы играли... Еще светло было-о-о... А у него-о-о в выбоину нога попала-а-а, не поддается ника-а-ак... а уже темно, и тут не-ежи-и-ить...
  • Только не реви, я и без того промокла до нитки, - поспешно сказала я, предотвращая очередное слезоизвержение. - Это далеко? Ну, брат твой?
  • Не-эт, - всхлипнула девочка. - Здесь рядом!
  • Веди, - вздохнула я, оглядываясь на дорогу.

Ну где леший этого мага недоделанного носит? Гмарр с ним, без него справлюсь. Пусть сам, если ему так приспичило, по кустам сидит. Надо срочно убрать отсюда детей. И куда только их родители смотрят? Ничего, мальчишку я как-нибудь вытащу, а потом вернемся домой - не ловить же нежить в присутствии мелких!

Я сжала протянутую девочкой руку и, старательно глядя под ноги, пошла за ней. Детская ладошка оказалась на удивление холодной, я бы даже сказала - ледяной. От неожиданности я чуть не споткнулась, тихо выругалась - не хватало еще самой в земляную ловушку попасться!

Но оказалось, что я и без того попалась - влипла по самое не могу. И поняла я это за миг до истошного вопля Мита:

  • Куда, ведьма гмаррова?! Назад, леший тебя побери!

Назад? Да пожалуйста! Конвульсивно дернувшись, я шлепнулась на жадно чавкнувшую землю.

  • Не успеет, - спокойно покачала головой девочка, разворачиваясь ко мне и показывая в улыбке острые клычки.
  • Емарр тебя раздери, - прошептала я, отползая задним ходом. - Варра*!..

А от нее уже мало осталось человеческого - разве только очертания, да и то... Нечто, сплетенное из жил и кровеносных сосудов, снабженное внушительными челюстями и когтями, отлично приспособленными для разделки на фарш...

Сумка! Сумка с зельями осталась на обочине!.. Я подняла руку, чтобы засветить в тварь огнешаром... И обнаружила, что эта малолетняя нечисть, пока я ее утешала, успела утащить оба браслета и кольцо в придачу!

Судорожно обернувшись, я увидела Мита, изо всех сил бегущего ко мне. Варра права - он не успеет. Полностью трансформировавшись и оскалив клыки, тварь кинулась на меня. Близко мелькнули фосфоресцирующие желтые глаза без белков с вертикальными зрачками, правый бок обожгла острая боль, в левое плечо впилось что-то режуще-клыкастое... в общем, мною принялись ужинать, причем с поистине нечеловеческим аппетитом.

Взвыв от боли и ужаса, я пнула варру в живот и выкатилась из-под нее, оставив в когтях, как мне показалось, добрую половину собственного бока. Варра зашипела и попыталась достать меня снова, пока я корчилась от дикой боли на холодной земле, но внезапно завопила на высокой режущей слух ноте и... лопнула, словно воздушный шарик, начиненный кровью.

Пока я отрешенно думала, разглядывая копошащуюся у меня под носом кисть с отроду не стриженными когтями, падать в обморок или все же нет, подоспел Мит. Вздернул меня на ноги, оглядывая совершенно диким взглядом, решая, цела ли я. Не цела, я и так могу сказать, у меня половины бока нет и плечо выгрызено!.. Только ничего я не сказала - язык от ужаса к нёбу прилип. Но Мит и так догадался - видимо, по моим без меры округлившимся глазам, - что стоит оглянуться.

Змей был не просто большим - огромным. И трехголовым - для нашего полного счастья,

не иначе. И, по-моему, он был очень недоволен тем, что мы только что лишили его добытчицы. Уши резанул противный визг...

Мит вовремя поставил гцит. Жидкое пламя растеклось по прозрачной сфере, окрасив ее в багряный цвет. Долго он защиту не удержит, это я видела ясно. Спаренный гцит продержался бы дольше, но, увы и ах...

  • Вытащи мечи, - прохрипел Мит, не сводя застывшего взгляда с равномерно выдыхающей огонь твари. Я, окончательно забыв о своем плачевном состоянии, выхватила клинки из висящих на спине мага крест на крест ножен, затем воткнула их в землю между Митом и щитом.
  • Отойди подальше, и Создатель упаси тебя влезть - сам прибью, обещаю! - отрывисто бросил Мит. Я обиженно фыркнула, но спорить не стала. В самом деле, толку-то сейчас ему от меня - как телеге от пятого колеса.

Змей выдохся на мгновение раньше мага. Щит, полыхнув на прощанье серебряными звездочками, рассыпался. Мит слаженным движением вскочил на ноги, выхватывая из земли мечи, и понеслось...

Колдовать он не мог, но и змей пока не был готов к новой огненной атаке. Так что противники сошлись в рукопашном бою на мечах, хвосте и крыльях. Рычащий и шипящий клубок, окруженный облаком разлетающихся искр, вихрем носился по полю, производя неизгладимое впечатление. Впрочем, с меня на сегодня подобных впечатлений было довольно. Лезть в драку мне запретили - не больно-то и хотелось, но вот насчет того, чтобы я вообще ничего не вздумала предпринимать - не было ни слова.

Первым делом я решилась покопаться в останках варры. Ну и мерзость, прости меня Создатель! Так... это что еще? Глаз?! О -о, это выше моих сил... А это... челюсть. С окровавленными клыками. И остатками языка между передними зубками. Кошма-а-ар... Меня замутило с новой силой, и все же я смогла разыскать один браслет и - о чудо! - кольцо. Брезгливо потерев его о брюки и надев на безымянный палец, я задумалась.

Мит устал, оно и понятно: все реже взмывали парные клинки, все медленнее становились его движения. Победа огнедышащей гадюки - дело времени, которое играло отнюдь не на нашей стороне. Ну и что тут можно сделать? Как говаривала Ядвига, нет безвыходных ситуаций - есть туго соображающие головы. Думай, голова, думай, иначе будет твоя хозяйка главным блюдом на праздничном столе змеюки! Да еще по соседству с Митом в виде хорошо прожаренной отбивной... Гадость какая! Так, можно попробовать угостить тварь зельями, но не факт, что поможет... Да и подобраться к нему сложно...

И тут я заметила кое-что, и стало не до раздумий. Мит тоже заметил, хрипло и отрывисто бросил мне, из последних сил отбивая удары гибкого хвоста:

  • Кольцо! Переносись отсюда, немедленно! Эта скотина сейчас...

Знакомый вой плеткой стегнул воздух, предвещая нечто гораздо более неприятное.

Я рассеянно покрутила кольцо. Вот он, шанс вернуться домой, подальше от всего этого кошмара...

Один-единственный шанс, не делящийся на двоих.

Мит упал на одно колено, выронил клинки, обессиленно склонил голову, не пытаясь защищаться... Светлые звезды, да что же он творит-то?! Ненормальный!.. Он же... он же... Ия сообразила - если он сейчас поставит гцит или переместится, то оттянет и без того невеликую магию кольца на себя, оставив меня здесь.

Вместо того чтобы спасать свою жизнь, он спасал меня!

Я рывком стянула с пальца кольцо и метко швырнула амулет в раззявленную среднюю пасть твари, не забыв озвучить свое пожелание:

  • Чтоб ты провалился!..

Земля содрогнулась, пошла мелкой рябью, а потом разверзлась прямиком под змеем, который так и не понял, что стряслось, даже когда трещина сомкнулась у него над головами...

Землю вновь тряхнуло, и показалось, что она сейчас соединится с грозно нависшим чернильно-черным небом. А потом я вдруг поняла, что все кончено. Что мы остались живы. Что все не так уж плохо, а если очень внимательно приглядеться - так и вовсе хорошо...

  • Какого лешего?.. - выдохнул Мит, дрожащими руками опираясь об успокоившуюся землю.
  • Ты же сам сказал - кольцо, - вяло огрызнулась я, на коленях подползая к нему и без сил падая рядом.
  • Я сказал, чтобы ты убиралась отсюда...
  • И оставила тебя здесь, позволив стать народным героем посмертно? Э нет, такого подарка ты от меня не дождешься ни в жизни, ни в смерти...

Он из последних сил встал на колени, обернулся ко мне, прожигая взглядом потемневших серых глаз.

Убьет, как и обещал, - мелькнуло в голове, пока я поспешно принимала более достойное случаю положение. Мит схватил меня за плечи... и порывисто обнял, пряча лицо в моих волосах.

Эк как его скрутило! Да, признаться, не только его. А посему мы, словно в детстве разлученные и внезапно встретившиеся братец и сестрица, застыли в обнимку посреди поля боя, тьмы и ночного холода, постепенно отходя от пережитого кошмара... и забыв о давней вражде.

Рассвет мы встретили на том же самом месте - только нашли в себе силы выползти на дорогу. А потом сидели, прислонившись спиной к спине, перепачканные с ног до головы землей и кровью - своей и нечисти, - и отчаянно радовались жизни. Раны Мит кое-как «заштопал», потратив на них остатки запаса магии. Да и не так все страшно оказалось, как показалось сначала, и бок мой остался при мне, и даже плечо. Мит вроде тоже был цел... но, как и я, не невредим. Было отчаянно холодно, и, даже прижавшись друг к другу, мы не могли согреться. А ноги категорически отказывались не то что идти, а даже просто шевелиться, и все, что нам оставалось, так это бездумно смотреть в медленно светлеющее небо и надеяться на лучшее.

  • Считай, что тест на профпригодность ты прошла, - безуспешно унимая дрожь, сообщил Мит. - Мои поздравления!
  • С-спасибо! - простучала зубами я. - А ты ведь вовсе не такой, каким кажешься! Зачем тебе это нужно - маска ветреного и легкомысленного нахала? И... за что ты так меня ненавидел?

Глаз его я не видела, но спина напряглась. Он тяжело вздохнул, прежде чем ответить:

  • Все мы играем какие-то роли... Примеряем маски. Для кого-то я никогда не стану никем другим. А кого-то никакая маска не обманет. Я никогда тебя не ненавидел. Мне было просто интересно. С первой твоей реакции при нашем знакомстве, когда ты меня в лужу посадила. Настоящее это или... маска. Вот я и решил проверить, понаблюдать... А в результате делал глупость за глупостью, не в силах остановиться. А когда наконец понял, как все это выглядит со стороны... было поздно, ибо я уже столько успел натворить...
  • И что? Когда мы вернемся, все будет как и раньше? - рискнула я задать мучивший меня вопрос.
  • Раньше... - вновь тяжелый вздох. - Тебе решать. Можешь и дальше считать меня невыносимым типом и жуткой сволочью - заслужил, чего уж говорить. А можешь - другом. Если захочешь, конечно же. И если сможешь простить. За все, что я сделал. За все, что сказал.
  • Друзья на дороге не валяются, а потому глупо ими разбрасываться, - после долгой паузы, во время которой спина Мита словно одеревенела, протянула я. Маг сразу же расслабился, и я услышала тихий вздох облегчения.

Как будто он боялся, что я высмею его внезапный порыв.

Как будто я могла это сделать после того, как он чуть было не остался на этом трижды клятом выгоне, защищая меня!..

* * *

Все же нам не суждено было закоченеть на обочине дороги - нас подобрал мужичок, с утра пораньше спешащий в град из соседней деревни.

Да и то - глупо было бы замерзнуть, лишь чудом не изжарившись.

*Варра - нечисть, способная принимать облик безобидного существа и заманивать своих жертв в логово